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Los elementos que se producen en la naturaleza

Escrito por natalie andrews | Traducido por mariano abrach
Los elementos que se producen en la naturaleza

Muchos de los elementos de la tabla periódica son productos naturales de la Tierra.

Hemera Technologies/PhotoObjects.net/Getty Images

Uno de los problemas todavía no resueltos en el mundo de la química reside en la determinación del número total de elementos de origen natural. Independientemente del número, los elementos presentes en la naturaleza tienen una cosa en común: la naturaleza los crea sin intervención o ayuda humana, en oposición a los elementos hechos por el hombre, que se crean en los laboratorios.

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El debate

En mayo de 2011, periodictable.com enumeraba 118 elementos conocidos. De estos, aproximadamente entre 88 a 94 se producían de forma natural, dependiendo de a qué experto se le pregunte. El Dr. James B. Calvert, un Associate Professor Emeritus of Engineering in the University of Denver (Profesor Emérito Asociado de Ingeniería en la Universidad de Denver), afirma que "sólo hay 88 elementos químicos presentes en la naturaleza. Los elementos 43, 61, 85 y 87 no tienen isótopos estables, y ninguno de larga vida media, por lo que no están presentes naturalmente". Aunque los argumentos del Dr. Calvert suenan como ciertos, el número más aceptado de elementos naturales es de 92, con los elementos 43 (tecnecio), 61 (prometio), 85 (astato) y 87 (francio) considerados como que ocurren naturalmente.

Tipos de elementos naturales

Los elementos aceptados como de origen natural son los números uno a 92 en la tabla periódica. Estos 92 elementos tienen cuatro tipos principales: metales, no metales, metaloides y metales de transición. Los metales y metales de transición son maleables y excelentes conductores de electricidad y calor, y sólidos a temperatura ambiente (exceptuando el mercurio). El grupo no metal conduce la electricidad pobremente y existe en forma sólida, gaseosa o líquida a temperatura ambiente. Por último, los metaloides bordean la línea entre los elementos no metálicos y los metales, ya que tiene algunas propiedades de ambos.

Estabilidad

Los elementos de uno a 40 de la tabla periódica tienen isótopos estables, la mayoría de los cuales son no radiactivos y no se descomponen. Los elementos 41 a 82, exceptuando el prometio y el tecnecio, son "metaestables" pero pueden ser propensos a la descomposición y también pueden ser radioactivos. Los elementos metaestables se cree que tienen las tasas de descomposición muy largas y no verificables por medio de pruebas de laboratorio. El resto de los elementos de origen natural (los elementos 83 a 92) son inestables y radiactivos. A diferencia de los otros grupos, los científicos pueden medir las tasas de descomposición.

Abundancia en la naturaleza

La abundancia (o ausencia) de un elemento en la naturaleza es la razón principal por la que hay un desacuerdo sobre el número exacto de los elementos presentes en la naturaleza. De los 92 elementos aceptados como de origen natural, el tecnecio, el prometio, el astato y el francio son escasos y se descomponen muy rápidamente. Los cuatro elementos son radioactivos y se pueden encontrar solamente en cantidades muy pequeñas en ciertos minerales de uranio. El neptunio y el plutonio —considerados elementos creados por el hombre— también se encuentran sólo en pequeñas cantidades en los minerales raros y especiales de uranio y radio. Si estos dos elementos se aceptan en la categoría de origen natural, el número total de elementos de origen natural llega a 94.

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