¿Por qué la energía nuclear es peligrosa?

Escrito por ralph heibutzki | Traducido por javier enrique rojahelis busto
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¿Por qué la energía nuclear es peligrosa?
La energía nuclear tiene beneficios, pero también incluye potenciales riesgos. (pro-resources.net, www.eisenhowermemorial.org, www.pollutionissues.com, www.ocrwm.doe.gov, www.foxnews.com)

En medio de los precios impredecibles de la gasolina y de una creciente inquietud sobre la importación de petróleo de los regímenes a menudo hostiles a los intereses estadounidenses, no parece sorprendente que la energía nuclear se esté volviendo un tema que se refresca en la actualidad. Irónicamente, los defensores y los críticos a menudo usan argumentos similares en términos de economía y seguridad. Los que la proponen quieren que los políticos reconsideren sus puntos de vista sobre la energía nuclear, pero los críticos señalan los problemas que radican en su modo de funcionamiento. Una mirada más cercana al expediente sugiere que, al menos en algunos casos, tales preocupaciones no pueden mirarse en menos.

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Historia

La energía nuclear alcanzó su mayor fama en las décadas de 1950 y 1960, ya que las naciones le dieron la bienvenida como una alternativa más limpia y más barata frente a las tecnologías de combustibles fósiles. La promoción que hizo el presidente Dwight Eisenhower sobre los usos benignos internacionales de la tecnología nuclear -como dijo en su famoso discurso "Átomos para la paz"- estableció el tono. En 1954, la Unión Soviética construyó la primera central nuclear para alimentar la red eléctrica. Dos años más tarde, Gran Bretaña construyó el primer reactor nuclear comercial del mundo en Sellafield. El primer reactor estadounidense se puso en línea en 1957, en Shippingport, Pennsylvania. Tal fue el optimismo que rodeó a la tecnología que el presidente de la Comisión de Energía Atómica, Lewis L. Strauss, predijo en un comunicado frecuentemente en disputa que el futuro de la energía eléctrica iba a ser "demasiada barata para medirla".

¿Por qué la energía nuclear es peligrosa?
La energía nuclear tuvo una imagen positiva durante las décadas de 1950 y 1960 como un sustituto de los combustibles fósiles.

Marco de tiempo

Cuando la década de 1970 llegó, la caída de los precios de los combustibles fósiles y la creciente oposición de los grupos ambientalistas comenzaron a hacer que la energía nuclear fuera una opción menos atractiva en los Estados Unidos. Después del accidente de 1979 en el reactor Three Mile Island en Pennsylvania, se endurecieron los requisitos federales y los tiempos de construcción se alargaron hasta en 10 años. Esto además trajo más costos a las nuevas plantas. El gravísimo incidente de Chernobyl de 1986 aumentó la preocupación acerca de cómo se hacían funcionar las centrales nucleares. El diseño del reactor de Chernobyl era de un tipo problemático utilizado en la Unión Soviética que no tomaba en cuenta edificios de contención más robustos. Muchas mejoras se hicieron, pero en Italia estas preocupaciones se acreditaron con la aprobación de un referéndum en 1987 para la eliminación de la energía nuclear.

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La energía nuclear ha tenido episodios de accidentes que han aumentado el temor por su uso.

Características

Entre las principales preocupaciones sobre la energía nuclear está el tema de cómo se debe disponer de su principal subproducto, el combustible gastado y las barras de combustible que tienen un estimado de 10 mil años de vida. La medida estadounidense para este tema consistió en designar el área de Yucca Mountain, en Nevada, como el mejor destino para unas 50.000 toneladas métricas de combustible gastado. Sin embargo, el proyecto aún tiene que despegar. El combustible gastado se almacena actualmente en contenedores de hormigón y acero hasta que se pueda encontrar una solución más permanente. Sin embargo, incluso en relación a tal momento persisten los cuestionamientos acerca de si este combustible gastado puede ser transportado con seguridad por camión o ferrocarril, tal como los funcionarios federales lo han manifestado públicamente.

¿Por qué la energía nuclear es peligrosa?
Una de las preocupaciones de la energía nuclear tiene que ver con el almacenamiento del combustible ocupado en su funcionamiento.

Tipos

Las preocupaciones sobre la proliferación nuclear también son argumentos poderosos a favor del arsenal antinuclear. Los críticos a la energía nuclear se oponen al reprocesamiento del combustible gastado, debido a que el uranio y el plutonio se reciclan para ser explotados con fines militares. La carrera de las naciones del tercer mundo como India, Irán y Pakistán para unirse al club nuclear plantea el escenario de un ataque preventivo por un régimen antiamericano o grupo terrorista como Al-Qaeda. Por otra parte, los críticos temen la posibilidad de que Al-Qaeda obtenga una ojiva nuclear como parte de un chantaje. La seguridad en los reactores surgió como tema luego de informes que decían que Al-Qaeda los había considerado brevemente como destinos de los ataques suicidas con aviones. Por temor a que las explosiones radioactivas podían salirse de control, al-Qaeda desechó el plan.

¿Por qué la energía nuclear es peligrosa?
Los temores de los usos terroristas de la energía nuclear también son parte de los argumentos en contra del uso de este tipo de energía.

Potencial

Aunque la construcción de plantas de energía nuclear se redujo considerablemente durante los años 1980 y 1990, las renovadas preocupaciones sobre la oferta y la viabilidad de la tecnología de combustibles fósiles han mantenido viva la opción de la energía nuclear. Francia y Japón intensificaron sus industrias nucleares después del choque que significó el embargo petrolero árabe de 1973. China e India planean seguir satisfaciendo las necesidades energéticas de sus explosiones demográficas. China, por ejemplo, planea la construcción de 100 nuevos reactores, mientras que la práctica estadounidense ha sido la de alargar las licencias de plantas existentes por tanto tiempo como hasta 60 años. Como estos ejemplos los demuestran, las preocupaciones económicas y de energía han superado los intentos de separar el debate nuclear de la política. Encontrar un consenso sobre la no proliferación sigue siendo igual de difícil de alcanzar, como lo ilustra la dificultad de persuadir a las naciones hostiles como Irán y Corea del Norte a renunciar a sus aspiraciones nucleares militaristas.

¿Por qué la energía nuclear es peligrosa?
Los países como Pakistán e Irán también han entrado en la carrera del desarrollo de la energía nuclear.

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