Experimentos de Galileo sobre la caída de los objetos

Escrito por jennifer spirko | Traducido por ana maría guevara
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Experimentos de Galileo sobre la caída de los objetos
Se dice que Galileo usó la Torre Inclinada de Pisa para ayudar a probar sus teorías sobre la gravedad. (Jupiterimages/Photos.com/Getty Images)

El científico renacentista Galileo Galilei hizo avances en la astronomía, física e ingeniería con sus observaciones y experimentos, algunos de los cuales hicieron que las autoridades de la Iglesia Católica Romana lo castigaran. Una de las historias más famosas sobre Galileo lo muestra refutando la teoría de Aristóteles sobre la gravedad y la masa al botar objetos desde la Torre Inclinada de Pisa. Este dramático experimento demostró que la gravedad actúa de la misma manera sobre los objetos sin importar su masa. A menudo se repite, bajo circunstancias menos pintorescas, por los estudiantes de ciencia hoy en día.

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El experimento

La importante obra de Galileo, "Dos nuevas ciencias", describe los resultados de este experimento, según lo explica Gravity Probe B de la Universidad de Standford. Uno de los participantes del diálogo científico anunció, "Yo, Simplicio, quien ha hecho la prueba, puedo asegurar que una bola de cañón que pesa cien o doscientas libras, o incluso más, no llegará al suelo por mucho más que un palmo antes de una bola de mosquete que pesa solo media libra, siempre que ambos sean botados desde una altura de 200 codos". Su asistente Viviani dijo después que Galileo hizo este experimento en la Torre Inclinada "frente a todos los estudiantes y el facultado".

La repetición

El resultado del experimento debe repetirse para considerarse válido, advierte Anthony Carpi de la Ciudad Universitaria de Nueva York. Los científicos y estudiantes han repetido el experimento de Galileo muchas veces con una variedad de objetos. El plan de lecciones de la Universidad de Virginia sugiere alternativas modernas, una bola de bolos y una pelota de tenis. El astronauta David Scott lo intentó en la luna usando una pluma y un martillo ya que la falta de resistencia del aire hace que no sea necesario usar artículos con la misma forma básica.

La teoría

Los resultados, al intentar probar que artículos de diferente peso llegan al suelo al mismo tiempo, parecen sorprendentes. Aristóteles había predicho el resultado contrario al explicar su teoría sobre la gravedad. A este refinamiento de teorías sobre la gravedad se le conoce como Principio de Equivalencia, el que, según el laboratorio de gravedad de Stanford, significa básicamente que "todos los cuerpos caen con la misma aceleración bajo la influencia de la gravedad". El autor y conferencista, Benjamin Crowell, explica que las diferencias en la velocidad de caída de algunos objetos, como el papel o una pluma, se deben a su forma, la que se resiste al flujo el aire, no a su masa.

Los hechos

Aunque Galileo sin duda llevó a cabo experimentos sobre la gravedad, puede que no lo haya hecho en la forma que indica Viviani. De hecho, el escrito de su estudiante es el único registro del experimento en la Torre Inclinada. Stephen J. Daunt y Christian Cardell de la Universidad de Tennessee indican que, basándose en los escritos de Galileo, él "probablemente realizó experimentos similares", sin importar si lo hizo de la forma que Viviani describió. Al contrario de la creencia popular, Galileo no fue el primero en botar cosas para refutar las ideas de Aristóteles. Científicos anteriores hicieron experimentos similares, incluyendo al filósofo bizantino, Iohannes Philiponus, cerca de 1.000 antes de Galileo.

El legado

¿Por qué, entonces, es el experimento de Galileo tan famoso? Crowell sugiere que "Galileo fue uno de los que cambió el curso de la historia ya que fue capaz de reunir sus observaciones en un patrón coherente y también porque llevó a cabo medidas sistemáticas cuantitativas (numéricas)". El trabajo de Galileo inspiró a otros a seguirlo y sus experimentos se convirtieron en la base de los trabajos de Isaac Newton. El Principio de Equivalencia también informó el trabajo de Albert Einstein, quien lo usó para formular la importante Teoría de la Relatividad.

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