Experimentos con papel para cromatografía

Escrito por john brennan | Traducido por sandra magali chávez esqueda
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Experimentos con papel para cromatografía
El colorante de alimentos como los colorantes de este estuche para huevos de Pascua es una de las mezclas que puedes separar por cromatografía en papel. (Comstock/Comstock/Getty Images)

Tal vez en algún momento se te ha caído colorante de comida en un papel por accidente. Sin saberlo, armaste las características de un experimento científico llamado cromatografía en papel. Puedes utilizar esta técnica para dividir mezclas como el colorante de alimentos y ver los colores separarse ante tus propios ojos. Lo mejor de todo es que este experimento no es sólo divertido, sino que es útil también.

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Terminología

La cromatografía de papel (PC, por sus siglas en inglés) es muy similar a la cromatografía en capa fina (TLC, por sus siglas en inglés), una prueba rápida y conveniente que los químicos utilizan en el laboratorio. Como su nombre lo indica, sin embargo, el PC se basa en una hoja de papel de filtro para efectuar la separación. El experimento comienza con la parte inferior suspendida en una capa de solvente, como agua o alcohol. A medida que el disolvente sube el papel por acción capilar, lleva a las moléculas de tu muestra con él, y las diferencias en estructura molecular causan que algunas moléculas migren más lentamente que otras.

Mezclas

Puedes separar un montón de mezclas. Las mezclas de colores son las más divertidas porque se pueden ver los colores por separado. El colorante de alimentos y de los marcadores Sharpie son las opciones preferidas para los laboratorios preliminares. Los colorantes de las M&Ms o Skittles son una opción más aventurada, aunque cuesta más trabajo porque hay que extraer los colorantes de los dulces, absorberlos en un poco de lana, y luego extraerlos de la lana para asegurarte de que estás recibiendo sólo el tinte y no los contaminantes.

Preparación

Una vez que tengas tus materiales, puedes comenzar a preparar el experimento. Toma una hoja rectangular de papel filtro o cromatografía lo suficientemente grande como para que quepa dentro de un vaso de precipitados sin que se doble. Traza una línea de ~ 1 - 2 cm por encima de la parte inferior de la hoja, y coloca un clip de papel con un hilo atado en la parte superior del papel y cuélgalo en el interior del vaso.

El experimento

Vierte un poco de solvente en el fondo —una capa de tal vez alrededor de medio centímetro de espesor más o menos— y tapa el vaso de precipitados con un vidrio de reloj. Comprueba que la parte inferior del papel no está en contacto con el disolvente, y déjalo durante media hora, para que el aire del interior del vaso se sature con vapor. Retira el papel de cromatografía y pon una pequeña gota de la muestra sobre la línea que dibujaste, que servirá como la línea de salida. Coloca el papel de vuelta en el vaso de precipitados con la parte inferior del papel tocando el solvente, esto permitirá que el papel absorba el solvente. Verifica que la línea de la muestra o muestras esté por encima del solvente, o tus muestras se disolverán y no obtendrás ningún resultado. Coloca la tapa de reloj en el vaso, y ve cómo la muestra asciende el papel.

Consideraciones

Una vez que hayas aprendido la técnica, intenta experimentar con diferentes concentraciones de solvente. Puedes usar alcohol en agua, por ejemplo, pero variando la concentración de alcohol. También puedes hacer el experimento más cuantitativo dibujando una línea para marcar la posición más lejana alcanzada por el solvente después de quitar el papel del vaso. Mide la distancia desde la línea de salida hasta el punto alcanzado por cada compuesto, y luego divide eso entre la distancia recorrida desde la capa de solvente. Este cálculo te dará un número llamado factor de retardo (Rf) que te permitirá comparar los diferentes compuestos.

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