¿Por qué se extinguió el tigre dientes de sable?

Escrito por jacobs | Traducido por adriana de marco
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¿Por qué se extinguió el tigre dientes de sable?
Se recuerda al tigre dientes de sable como una maravilla. (Krafft Angerer/Getty Images Entertainment/Getty Images)

Se recuerda al tigre dientes de sable como una maravilla, así como una reliquia de la era del hielo, pero la verdad es más interesante y más mundana. El gato gigante (medía alrededor de 5 pies -1,5 m- de largo y pesaba 440 libras -200 kg-) recibió su apodo debido a sus dos caninos frontales de 7 pulgadas (17,5 cm). Los científicos han descubierto los suficientes hechos sobre la especie para apoyar algunas teorías sobre las razones de su extinción hace unos 10.000 años.

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Smilodon

El tigre dientes de sable (como es popularmente conocido, pero cuyo nombre oficial es smilodon), es parte de la familia falidae que incluye toda variedad de gato viviente o extinto. Vivía en el América del Norte y del Sur y se lo representaba trabajando al lado del hombre durante la era del hielo. En realidad es más antiguo, ya que la evidencia fósil data de unos 1.8 millones de años. Una especie similar, el smilodon gracilis, vivió hace más de 2.5 millones de años. La hipótesis más firme sobre su extinción consiste en una mezcla de caza humana y cambios climáticos, aunque cada una de ellas tiene sus detractores.

Teorías/Especulación

El smilodon se extingüió alrededor del final de la última era glacial en lo que se conoce como el evento de extinción del cuaternario. Se extinguieron 15 tipos de mamíferos grandes en América del Norte durante ese período de 1.500 años, mientras que durante los últimos 50.000 años se extinguieron un total de 33. El dientes de sable había sobrevivido otros períodos glaciales, pero entre los eventos de su desaparición se incluyeron cambios en la temperatura y la vegetación. Estos se combinaron para crear una larga lista de consecuencias a través de la cadena alimenticia, de acuerdo a el Museo de Historia Natural de los Estados Unidos, lo que puede ser que en última instancia haya matado a los grandes gatos.

Cambios ambientales

Los glaciares se retiraban de los continentes alrededor de la época del evento de extinción del cuaternario. Las estaciones cambiaron y el aumento de las lluvias pudo haber alterado los ecosistemas locales. En un período de 5.000 años, la temperatura subió más de 6 grados, lo que puede haber tenido grandes consecuencias en los animales más grandes. Si los cambios climáticos llevaron a la extinción del smilodon, entonces algo específico debe haber aparecido que no existía en los períodos glaciales anteriores. Una hipótesis más esotérica es que las enfermedades llevaron a una extinción en masa, pero sobre esto no hay pruebas.

Fuentes de comida

La dieta del smilodon incluía al bisonte, el ciervo, perezosos de la tierra, muchos de los que se extinguieron o comenzaron a experimentar una disminución de sus poblaciones por ese tiempo. La cantidad de bisontes bajó dramáticamente a medida que las pasturas se convirtieron en bosques. En otras palabras, la población de bisontes puede haber sido mermada por el ambiente. Cuando los humanos eventualmente llegaron a América del Norte, representaron más competición por comida para el smilodon.

Caza humana

La extinción del tigre dientes de sable también coincide con el momento en que los humanos comenzaron a hacer grandes avances en la tecnología. Esto fue más o menos alrededor de la época de las tribus clovis, que eran conocidas por sus proyectiles. Los humanos no hubieran cazado a este tigre por su carne, pero sí por protección o deporte. Algunos investigadores rechazan esta hipótesis, diciendo que los humanos no tenían los medios o el deseo de llevar a otros animales a la extinción.

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