¿Cómo se extrae el cobalto?

Escrito por jessica herring | Traducido por maria eugenia gonzalez
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¿Cómo se extrae el cobalto?
Dado que el cobalto puede producir un color azul, el término "azul cobalto" se refiere a un azul cielo intenso. (John Foxx/Stockbyte/Getty Images)

El cobalto es el elemento químico Co, con un número atómico de 27. Es un metal gris plateado que se produce por fundición reductora, una técnica usada para producir metal desde sus minerales. Ya a principios del 2250 AC, los persas usaban sales de cobalto para dar color al vidrio azul. Los chinos y egipcios también usaban el cobalto en esculturas y cerámica. El cobalto metálico fue descubierto por el científico sueco George Brandt, y fue reconocido como un elemento en 1780.

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Información sobre el cobalto

El cobalto es un elemento esencial para todos los organismos multicelulares. Es un componente activo de las coenzimas cobalaminas, que incluyen la vitamina B12. Es un metal de transición con propiedades similares al níquel. El cobalto se encuentra en la cobaltita, esmaltita y eritrita, así como en el plata, el níquel, el cobre y los minerales de hierro. Se han descubierto depósitos de mineral de cobalto en Canadá, Marruecos y el fondo del océano Pacífico cerca de Hawai. Por lo general se extrae como un subproducto del cobre o del níquel. Normalmente el mineral extraído sólo contiene el 0,1 por ciento de cobalto.

Explotación minera del cobalto

El cobalto se encuentra atravesando las minas para extraer el mineral de la tierra, que contiene minerales, incluyendo elementos metálicos. Los minerales son extraídos haciendo estallar a tierra con explosivos o cavando en las rocas con palas y picos. Los mineros procesan el cobre o níquel para encontrar cobalto moliendo el mineral en trituradoras de cono, usando separadores magnéticos mojados para separar el cobre o níquel, y reduciéndolo para cribarlo en un molino de bolas, que es un molino de minerales.

Extracción del cobalto

El cobalto se extrae en varias formas. Es extraído del níquel o el cobre a través de una extracción solvente, que separa los compuestos basada en su solubilidad en dos líquidos inmiscibles, como un solvente orgánico y agua. Por lo tanto, se extrae el cobalto desde una fase de un líquido a otro. También se extrae por fundición, usando el calor de los altos hornos y un agente reductor de metales, como carbón, para cambiar el estado de oxidación del mineral. El carbón quita el oxígeno del mineral y deja el cobalto. El cobalto es extraído para lograr el 99,9 por ciento de metal puro, y luego se vende a los fabricantes, que lo convierten en sulfato de cobalto, carbonato de cobalto o sales derivadas.

Usos del cobalto

El cobalto se usa como componente de aleaciones magnéticas. La fuerte resistencia del cobalto a las altas temperaturas también lo hace ideal para usarlo en revestimientos de superficies, herramientas cortantes, acero de corte rápido y herramientas con punta de diamante. El cobalto se usa en la producción de turbinas a gas y motores a reacción, generación de energía, baterías recargables, agentes secantes para pinturas, pigmentos y neumáticos radiales con cinturones de acero. Debido a su dureza y resistencia a la oxidación, el metal cobalto también es utilizado en enchapado electrónico, un proceso de enchapado en el cual los iones de metal son movidos por un campo eléctrico para cubrir un electrodo. Además, las sales de cobalto también se usan para producir los colores azules en cerámica, vidrios y porcelana. Por último, el cobalto se da como alimento a las ovejas para prevenir enfermedades y mejorar la calidad de la lana.

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