¿Cómo se extrae el mercurio?

Escrito por contributing writer | Traducido por lucas huidobro
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¿Cómo se extrae el mercurio?
El mercurio se utiliza, por ejemplo, en los termómetros. (thermometer image by Szymon Apanowicz from Fotolia.com)

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Mercurio

El mercurio en la naturaleza existe como un compuesto ligado al sulfuro en una proporción de 1:1 formando una roca llamada "cinabrio". Esta roca debe ser minada de la tierra y se encuentra en lugares como China y España, donde la acción volcánica anterior ha traído ciertas soluciones minerales desde dentro de la tierra.

Extracción

El mercurio se extrae del cinabrio mediante un proceso simple de calentamiento y recolección de los vapores. En las fábricas convencionales, la roca es molida en una pólvora fina que luego se calienta. El sulfuro del cinabrio reacciona con el oxígeno en el aire formando dióxido de sulfuro. En temperaturas relativamente altas, como 675º F (357,2º C), el mercurio se vaporiza. Sobre el horno en el que se calienta la pólvora hay un condensador que enfría el gas del mercurio en su estado líquido natural a temperatura ambiente. Ya que el mercurio es tan denso, es fácil deshacerse de las impurezas al filtrar la película superior del líquido, dejando debajo un mercurio altamente puro. Este puede ser refinado aún más mediante la destilación, donde la temperatura se aumenta de a poco para quemar impurezas en puntos de ebullición menores, y luego capturar los vapores del mercurio en el punto de ebullición del mismo, dejando detrás otras impurezas.

Peligros

El mercurio es un elemento altamente tóxico y responsable de muchos problemas de salud tanto en humanos como en animales. El efecto negativo que tiene en las personas es una de las razones porque se utiliza poco en comparación a hace 50 años, cuando era un reactivo industrial más común. Otro problema con la extracción de mercurio es la liberación de dióxido de sulfuro, otro gas venenoso asociado tanto a las lluvias ácidas devastadoras como al calentamiento global. Todos estos factores han contribuido a la disminución de fabricación de mercurio y el aumento en el reciclamiento del mismo.

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