¿Cómo se forman los elementos en las estrellas?

Escrito por sue teresa tan | Traducido por mike tazenda
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¿Cómo se forman los elementos en las estrellas?
Los elementos se forman en las estrellas como el sol. (Sun image by KPICKS from Fotolia.com)

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Formación de las estrellas

Las estrellas normalmente comienzan como nubes de gases que se enfrían para formar moléculas de hidrógeno. La gravedad comprime las moléculas en un núcleo y luego lo calienta. Los elementos no se forman de la nada en las estrellas, sino que se convierten a partir del hidrógeno en un proceso conocido como fusión nuclear. Ésto ocurre cuando la temperatura del hidrógeno se eleva, generando por ende energía para producir helio. El contenido de helio en el núcleo se incrementa constantemente debido a la fusión nuclear continua, que eleva la temperatura de una estrella joven. Este proceso se llama secuencia principal en estrellas jovenes. También se incrementa la luminosidad, de modo que el brillo puede ser atribuido a la continua formación de helio a partir de hidrógeno.

Fusión nuclear

La fusión nuclear es el proceso a través del cual los núcleos atómicos con cargas iguales se fusionan para crear núcleos más pesados. El proceso involucra una gran liberación o absorción de energía, que causa a los átomos de la materia a evolucionar al estado de plasma (ni gas, ni líquido, aunque no puede ser considerado sólido porque es intangible).

Luego de la secuencia principal

En cierto punto, la estrella habrá agotado todo el hidrógeno de su núcleo, habiéndolo convertido en helio. En esta etapa, las capas exteriores de la estrella se expandirán para formar lo que se conoce como una gigante roja. La fusión del hidrógeno ahora estará concentrada alrededor del núcleo, y luego, ocurrirá la fusión del helio a medida que la estrella se encoge nuevamente y se calienta. El carbono es creado como resultado de la fusión de tres átomos de helio. Cuando un cuarto átomo de helio se une a la mezcla, se produce oxígeno.

Producción de elementos

Sólo las estrellas más grandes pueden producir elementos pesados. Esto se debe a que estas estrellas pueden estar más calientes que las estrellas más pequeñas (como nuestro sol). Luego de que el hidrógeno ha sido consumido, se producen una serie de combustiones nucleares dependiendo de los elementos producidos (por ejemplo, combustión de neón, carbono, oxígeno o silicio). En la combustión de carbono, el elemento experimenta una fusión nuclear para dar lugar a neón, sodio, oxígeno y magnesio. Cuando el neón combustiona, se funde y produce magnesio y oxígeno. El oxígeno, a su vez, resulta en silicio y otros elementos hallados entre el azufre y el magnesio en la tabla periódica (como el aluminio). Estos elementos, a su vez, producen aquellos que están cerca del hierro en la tabla periódica (como el cobalto, manganeso y rutenio). El hierro y otros elementos más ligeros son producidos por fusión continua de los elementos mencionados arriba. El deterioro radiactivo de los isótopos inestables también ocurre. Una vez que se forma el hierro, la fusión en el núcleo de la estrella cesará.

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