El uso de fósiles para determinar el registro de eventos

Escrito por molly blaisdell | Traducido por florencia kushidonchi
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El uso de fósiles para determinar el registro de eventos
Los fósiles revelan mucho sobre los eventos pasados ocurridos en la Tierra. (Hemera Technologies/Photos.com/Getty Images)

Los restos fosilizados ayudan a los científicos a determinar el registro de eventos a lo largo de la historia. Los fósiles cuentan la historia de la vida en la Tierra. Son los restos de seres vivientes. Los tejidos blandos de los seres vivos se descomponen con facilidad; los tejidos duros suelen preservarse. Al estudiar el registro fósil en capas de rocas sedimentarias, los científicos pueden desarrollar un panorama sobre el modo en que se desarrolló la vida con el tiempo. Los fósiles revelan las explosiones demográficas. Ayudan a los científicos a precisar los sucesos de cambios climáticos y ofrecen un entendimiento sobre las extinciones.

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La historia de la evolución

Los científicos utilizan los fósiles para demostrar el modo en que los seres vivos cambian a lo largo del tiempo. Observan las características compartidas entre los fósiles, y los agrupan en base a las mismas. Por ejemplo, agrupan todos los fósiles con vértebras y cerebro, y, dentro del mismo, crean un subgrupo que incluye a todos los animales con cuatro patas. Los científicos utilizan los fósiles para realizar comparaciones. Cuando se encuentran dos especies similares, esto demuestra la historia evolutiva de dichos organismos. La suma de fósiles se denomina registro fósil. Con este registro se demuestran las relaciones entre los seres vivos actuales y los antiguos.

Índice de fósiles

Los fósiles de ciertos organismos son fáciles de identificar. Éstos mismos se encuentran en distintas partes del mundo, lo que indica que estos organismos habitaron una gran área geográfica. Es particularmente útil cuando un organismo existió durante un período geológico breve en relación a la cantidad de tiempo que han existido los seres vivos. Los restos fosilizados de estos organismos especiales se denominan índices fósiles, y funcionan como marcadores de tiempo. Cuando se encuentra un índice fósil en una capa de roca sedimentaria y, en la misma capa, se encuentra un fósil nuevo, los científicos pueden determinan el tiempo relativo en que este nuevo organismo ha vivido en base a la proximidad.

La explosión del Cámbrico

Los registros fósiles revelan sorpresas. La evolución puede avanzar con rapidez. Los fósiles sirven para registrar la historia de la explosión del Cámbrico iniciada hace 545 millones de años. En ese entonces, aparecieron una gran cantidad de organismos complejos en la Tierra. El tamaño de los animales también varió en forma radical, desde pequeños a organismos mucho más grandes. Los fósiles demuestran esta explosión. El registro fósil revela que en un período relativamente breve de tiempo geológico (10 millones de años) se formó la base de los seres vivos más complejos presentes en la Tierra en la actualidad.

Extinción

De forma repentina y sin ninguna razón, cantidades masivas de organismos desaparecieron del registro fósil. Los fósiles son utilizados para rastrear las extinciones en la historia de la Tierra. Los cálculos indican que el 99% de todas las especies que habitaron el planeta se han extinguido. Los animales más famosos y más estudiados son los dinosaurios. Los fósiles se utilizan para documentar patrones de extinción. Este registro fósil demuestra que la Tierra se recupera de manera muy lenta de una extinción. En la actualidad, los seres vivos del planeta se están extinguiendo a un ritmo acelerado. El registro fósil ayuda a los científicos a predecir lo que esta extinción masiva significará para la Tierra en el futuro.

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