Salud

La función de las arterias en el sistema cardiovascular

Escrito por julia michelle | Traducido por laura guilleron
La función de las arterias en el sistema cardiovascular

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Al principio, los antiguos griegos creían que las arterias sólo almacenaban aire. Esto se debía a que, con la ausencia de los latidos, las arterias de los muertos estaban vacías. En la edad media se pensaba que las arterias transportaban espíritus vitales, distintos e independientes de la sangre. Fue recién en el siglo XVII que William Harvey describió el sistema circulatorio tal y como lo conocemos actualmente.

Entender el sistema cardiovascular

El sistema cardiovascular es un circuito cerrado por el que circulan nutrientes, oxígeno para los músculos y los órganos y se eliminan los desechos por medio de una red compleja de vasos sanguíneos. Hay dos clases principales de vasos sanguíneos: las venas y las arterias.

Función

La función principal de las arterias es la de transportar la sangre que proviene del corazón. La mayoría de las arterias le llevan sangre oxigenada y rica en nutrientes a los tejidos y a los órganos. En los adultos la única excepción son las arterias pulmonares que transfieren la sangre desoxigenada a los pulmones, donde se la oxigena nuevamente y se despide el dióxido de carbono.

Estructura

Las arterias poseen tres capas, la túnica externa, la media y la íntima. La túnica externa o capa externa está hecha de tejidos que se conectan y es la que mantiene la forma y la integridad de las arterias. La sangre fluye a través de las arterias con mucha presión y éstas en verdad se expanden y se contraen con cada contracción del corazón. La túnica externa permite que las arterias se expandan sin explotar. La túnica media o capa media, está compuesta por tejido muscular suave y actúa como una banda elástica, ayudando a que las arterias se expandan y se contraigan a medida que la sangre fluye con presión. La elasticidad de las arterias ayuda a empujar la sangre a través del cuerpo. La expansión y contracción de las arterias es ese pulso que sentimos en ciertas partes del cuerpo. La túnica íntima o capa íntima, está hecha de tejido epitelial, es decir, células planas dispuestas en capas unas sobre otras. Esta capa está en contacto directo con la sangre y proporciona una superficie suave para que pueda fluir.

Tamaños

Las arterias tienen tamaños distintos; la más grande mide alrededor de 1 pulgada de diámetro (2,5 cm.) y la más pequeña es casi microscópica. La arteria de mayor tamaño es la aorta, que traslada la sangre por el tronco y se divide en las arterias femorales derecha e izquierda de las piernas. La aorta sale del corazón y forma un arco antes de llegar hasta el tronco. De este arco nacen arterias que le llevan la sangre a los brazos, el cuello y la cabeza. La arterias más pequeñas se conocen como arteriolas y son estructuras que se conectan a los capilares. Si bien no son en verdad arterias, los capilares desempeñan un papel fundamental en el sistema cardiovascular: actúan como puente entre las arterias y las venas. Están hechos principalmente de una capa de tejido epitelial con una capa externa de tejido conector. Los capilares son los responsables del intercambio de gases y nutrientes desde y hacia los tejidos. La sangre fluye desde las arterias hacia los capilares y las venas y luego de vuelta al corazón y los pulmones.

Enfermedades

Hay muchas enfermedades que afectan las arterias; las más comunes son la arteriosclerosis y la ateroesclerosis. La arteriosclerosis es el endurecimiento de las arterias debido al envejecimiento; la ateroesclerosis es el endurecimiento y el bloqueo de las arterias producto de factores externos, como la dieta o el colesterol alto. La diabetes también puede endurecer los vasos sanguíneos haciendo que el azúcar se acumule en las paredes de los vasos. Algunos desórdenes de los tejidos conectores, como el Síndrome de Marfan, pueden debilitar la túnica externa y hacerla propensa a la ruptura.

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