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¿Cuál es la función de un óvulo?

Escrito por rhiannon clouse | Traducido por valeria garcia
¿Cuál es la función de un óvulo?

Un óvulo es una célula reproductiva femenina.

baby image by Dron from Fotolia.com

Las células huevo u óvulos, son las células utilizadas por organismos femeninos para reproducirse. En contraste, las células reproductoras utilizadas por los machos se denominan espermatozoides. En los mamíferos, un nuevo individuo se forma cuando un óvulo de la madre y un espermatozoide del padre se unen y permiten que su material genético se fusione.

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Características

Las células reproductoras o gametos, tienen la mitad de la información genética necesaria para formar a un nuevo individuo; de este modo, la unión de un espermatozoide con un óvulo resulta en un conjunto completo de cromosomas. Los óvulos de mamíferos son relativamente grandes; pueden medir 0,0039 pulgadas (0,099 milímetros) de diámetro y contienen muchas proteínas y precursores de éstas. Esto se debe a que cuando un espermatozoide presenta su información genética al óvulo, éste debe responder rápidamente de modo que pueda comenzar la división celular y formar un nuevo organismo. Estas células también contienen muchas mitocondrias que suministran la energía necesaria para la división y multiplicación celular. El deterioro mitocondrial se produce con la edad y se cree que contribuye a las dificultades experimentadas por muchas mujeres que tratan de concebir a niños en sus últimos años de edad reproductiva.

Ovulación

Las células huevo se encuentran en un lugar especial dentro del cuerpo llamado ovarios. Una mujer nace con todas los óvulos que tendrá en su vida, pero no se presentan para la fertilización sino hasta después de la pubertad. Entonces es cuando ocurre la ovulación por primera vez. Durante el ciclo menstrual, los óvulos que están madurando y preparándose para la ovulación están encerrados en estructuras ováricas denominadas folículos. A medida que estas células huevo particulares maduran, aumentan el tamaño de los folículos que contienen y el nivel de estrógeno en el cuerpo de la mujer. Este cambio hormonal contribuye a los cambios corporales que experimentan muchas mujeres a la mitad del ciclo menstrual, tal como el aumento de la libido y el adelgazamiento del moco cervical. La ovulación ocurre cuando un folículo se revienta y abre, liberando el óvulo dentro de ella a los pliegues de la tropa de Falopio de la mujer.

Línea de tiempo

Una vez dentro de la trompa de Falopio, un óvulo tiene 48 horas para vivir. Si no es fertilizado por un espermatozoide en ese tiempo, va a morir. El folículo que lanzó el óvulo ahora se llama cuerpo lúteo y segrega una hormona llamada progesterona durante unas dos semanas después de la ovulación. Si el óvulo permanece no fertilizado, el cuerpo lúteo se deteriora y detiene la secreción de hormonas. Esto provoca el desprendimiento del revestimiento uterino y el comienzo de la menstruación.

Fertilización

Si el huevo entra en contacto con esperma mientras desciende de las trompas de Falopio hacia el útero puede ocurrir la fertilización. El óvulo está cubierto por una membrana gruesa que el espermatozoide debe penetrar. Una vez dentro del huevo, una reacción química tiene lugar para impedir que otros espermatozoides ingresen. Mientras tanto, la célula de esperma exitosa perderá su cola mientras su cabeza llena de ADN se fusiona con el núcleo del óvulo.

Usos en la biotecnología

Debido a que las células huevo están provistas de muchas mitocondrias de producción de energía y abundante maquinaria celular necesaria para la síntesis de proteína, han sido utilizadas por décadas por las compañías farmacéuticas para el desarrollo de medicamentos. Los científicos simplemente tienen que introducir los genes o los productos de gen que estén interesados en estudiar a la célula huevo y se producirán las proteínas. Esta útil característica de las células huevo también ha llevado a la clonación experimental. El núcleo del huevo puede ser eliminado y reemplazado con el núcleo de una célula somática (cuerpo). Esto provocará que el huevo se empiece a dividir como lo haría después de la fertilización, produciendo un embrión con la combinación genética exacta del núcleo sustituto.

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