¿Cuál es la función principal de las hojas de las plantas?

Escrito por jonas martonas | Traducido por florencia kushidonchi
¿Cuál es la función principal de las hojas de las plantas?

La fotosíntesis tiene lugar en las hojas de las plantas.

Leaf image by Lion1st from Fotolia.com

La fotosíntesis es la función principal de las plantas, aunque no es la única función importante. La cadena alimentaria, que puede ser pensada como la transferencia de carbono, comienza con la fotosíntesis de las plantas y la producción de hidratos de carbono a partir de la luz solar, dióxido de carbono y agua. El ciclo del carbono comienza con la formación de hidratos de carbono en la hoja. Además, el oxígeno que respiramos es un subproducto de la fotosíntesis, que se libera a la atmósfera a través de los poros de las hojas.

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Fotosíntesis

A través de una serie de reacciones bioquímicas, las plantas utilizan la energía solar para separar las moléculas de agua en átomos de hidrógeno y oxígeno. Los átomos de hidrógeno se asocian al dióxido de carbono atmosférico, y forma hidratos de carbono básicos. Los átomos de oxígeno se separan del agua e ingresan en la atmósfera, para sustentar la vida. Por lo general, la fotosíntesis aumenta durante los mese más cálidos porque hay mayor cantidad de energía solar disponible y no tiene lugar la congelación de las hojas, que contienen una gran cantidad de agua.

Herbívoros

Las plantas son organismos autótrofos, dado que pueden producir su propio alimento. Por otro lado, los animales son heterótrofos y constantemente tienen que buscar y consumir alimentos para obtener energía. Sin embargo, las hojas contienen más que hidratos de carbonos básicos. Las plantas reciben nutrientes de la tierra, como el nitrógeno y el fósforo, que son utilizados para la síntesis de aminoácidos y proteínas. Cuando un animal consume hojas de las plantas, el carbono, el nitrógeno, el fósforo y otros elementos son transferidos al animal. De esta manera, las plantas funcionan como un eslabón clave en la cadena alimentaria.

Materia orgánica del suelo

Muchas plantas y árboles pierden sus hojas a medida en que el clima se vuelve más frío. Algunas plantas completan su ciclo de vida en un año y otras pierden toda su biomasa superficial cada año; estas plantas aportan sus tallos y hojas a la reserva de materia orgánica del suelo. Esta materia orgánica es consumida por las comunidades microbianas del suelo, de la misma manera que los animales más grandes consumen las hojas. En la medida en que la materia orgánica del suelo es degradada y consumida por los microbios, otros elementos componentes de la hoja también son liberados, como el nitrógeno y el fósforo. Estos nutrientes pueden ser consumidos por los microbios, eliminados del suelo o reabsorbidos por otras plantas.

Dióxido de carbono

La concentración atmosférica de dióxido de carbono es controlada principalmente por la fotosíntesis, que elimina el dióxido de carbono de la atmósfera, y por la respiración, que lo libera nuevamente a la atmósfera. La respiración no solo se refiere a la respiración en animales, también hace referencia a la degradación microbiana de la materia orgánica del suelo, de la cual el dióxido de carbono es un subproducto. El dióxido de carbono ingresa a la hoja a través de poros pequeños presentes en su superficie, denominados estomas. La fotosíntesis depende considerablemente de la temperatura y la estación; por consiguiente, las concentraciones atmosféricas de dióxido de carbono fluctúan en respuesta a la demanda variable de fotosíntesis en las hojas.

Ciclo del carbono

El ciclo de carbono de plantas, animales, suelo y atmósfera se inicia con la fotosíntesis que tiene lugar en la hoja de la planta. El carbono es extraído de la atmósfera para ser incorporado en la biomasa de la planta, donde se vuelve disponible para los herbívoros y las comunidades microbianas del suelo a través de la descomposición. Por medio de la respiración, el carbono de los animales y de los microbios es devuelto a la atmósfera en donde se vuelve nuevamente disponible para ser incorporado en la fotosíntesis, comenzando el ciclo otra vez.

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