¿Cómo funciona un alcoholímetro?

Escrito por joseph nicholson | Traducido por maría j. caballero
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¿Cómo funciona un alcoholímetro?
¿Cómo funciona un alcoholímetro? (alcohol image by Andrey Rakhmatullin from Fotolia.com)

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¿Qué es un alcoholímetro?

El término "alcoholímetro" es en realidad el nombre de la marca de los productos de análisis del aliento fabricados por Smith and Wesson a finales de 1950, una mejora del mucho más engorroso "drunkometer" desarrollado en 1938. El término, sin embargo, ha llegado a ser un término genérico para cualquier marca o modelo de instrumento diseñado para determinar la cantidad de alcohol en la sangre de un sujeto mediante el análisis de la respiración. Literalmente docenas de modelos de alcoholímetros existen, la mayoría son de mano. Debido a su frecuente uso como prueba en los tribunales penales, su diseño y funcionamiento está sujeto a regulaciones altamente prescritas.

¿Cómo funciona?

El alcohol no se digiere en el cuerpo, simplemente se absorbe en los tejidos de la boca, garganta, estómago e intestinos y se excreta finalmente. En parte, el alcohol sale del cuerpo a través de la respiración; debido a que el porcentaje total de alcohol en la sangre que existe de esta manera es predecible, el contenido de alcohol de la respiración se puede utilizar para calcular el contenido total de alcohol en sangre, o BAC (por sus siglas en inglés). El alcoholímetro de mano utiliza la tecnología de células de combustible electroquímico para identificar los elementos presentes en la muestra, por supuesto, buscando específicamente el alcohol. Algunos dispositivos utilizan un espectrofotómetro de infrarrojos para analizar la muestra, identificar el alcohol y calcular el contenido en porcentaje. El BAC es entonces calculado sobre la base de una relación de partición, la proporción de alcohol en el aliento a alcohol en la sangre, de cualquier lugar entre 1.700 y 2.400. El resultado del alcoholímetro es una lectura de alcohol en la sangre expresada como un porcentaje.

Factores que afectan la precisión del alcoholímetro

Mientras que los principios detrás de los alcoholímetros son sólidos, estos solo pueden estimar más o menos el BAC ya que no se mide directamente. Una lectura artificialmente alta o baja puede resultar debido a diversos factores, todos los cuales son frecuentemente explotados por los abogados de la defensa. Para empezar la temperatura corporal y la composición sanguínea pueden alterar la relación de partición (los individuos con contenido reducido en sangre mostrarán una lectura BAC artificialmente alta). El vómito o la sangre en la boca o el reflujo ácido pueden también distorsionar las lecturas a la parte alta. La mayoría de los alcoholímetros tampoco pueden diferenciar entre el alcohol etílico y los compuestos químicamente similares como las cetonas, la acetona y la gasolina, por lo que la presencia de estas sustancias en el entorno de la prueba o en el sistema metabólico del sujeto también hará que se obtenga una lectura falsamente alta. Una bebida reciente también puede producir una lectura aberrante ya que la porción de alcohol en la sangre se retrasa al consumo por varios minutos. Por último, la interferencia eléctrica de los teléfonos celulares y los radios de la policía o la calibración incorrecta pueden producir resultados poco fiables.

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