¿Cómo funciona el biocombustible?

Escrito por laura reynolds | Traducido por enrique pereira vivas
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¿Cómo funciona el biocombustible?
¿Cómo funciona el biocombustible? (Biofuel glass button isolated over white background image by Sophia Winters from Fotolia.com)

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Los biocombustibles están hechos de lo mismo que los combustibles fósiles, de material orgánico muerto. Es sólo la cantidad de tiempo que lleva muerto lo que diferencia a las fuentes de biocombustibles. La madera, el maíz, la hierba y los residuos animales son todas las fuentes actualmente en uso para hacer biocombustibles. Las fuentes de biocombustibles son abundantes, son renovables y su conversión se ha vuelto económicamente práctica en un mundo de disminución de los recursos de combustibles fósiles.

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El material vegetal o animal debe ser procesado antes de que pueda ser utilizado como combustible. El proceso puede ser tan simple como la captura del gas metano que se escapa durante la descomposición o tan complejo como la representación de etanol a partir del maíz, usando varios productos químicos tóxicos. Básicamente, el carbono en el material orgánico debe ser "cosechado" y reformulado o refinado de modo que pueda ser utilizado para generar energía para todo, desde la electricidad hasta para los automóviles.

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Al igual que los combustibles fósiles, los biocombustibles se queman en la combustión interna, jet o incluso en las máquinas de vapor para proporcionar energía para mover todo desde los pistones hasta las turbinas. Y, al igual que con la transición de la madera y el carbón a gasolina y gas durante el siglo XX, la transición a los combustibles alternativos como los biocombustibles en esta época creará la necesidad de una nueva tecnología y nuevas redes de marketing y de distribución.

Biocombustibles actuales

Los biocombustibles se utilizan hoy en día. Los actuales motores diésel, por ejemplo, trabajan más eficientemente en biodiesel que en el diesel refinado que se ha vuelto tan caro. Los motores funcionan exactamente de la misma manera en ambos combustibles, sólo que más eficientemente en el biodiesel. Los demás biocarburantes tienen problemas (los motores que utilizan etanol basado en maíz necesitan adaptaciones especiales debido a que el combustible se quema a más temperatura que la gasolina regular) que necesitan ser resueltos antes de que puedan ser sustitutos eficaces.

Desarrollo de los biocombustibles

El desarrollo de los biocombustibles vale la pena porque utiliza un recurso renovable (basura, materia de las plantas) que de otro modo podría acabar en un vertedero y lo convierte en energía utilizable. Los biocombustibles arden como los combustibles fósiles y se pueden utilizar (con algunas adaptaciones) al igual que el carbón y el gas en los motores. En algunos casos, los motores deben ser reajustados para el uso de biocombustibles, pero los nuevos biocombustibles se desarrollarán o los futuros motores incorporarán los cambios de diseño que permitan las diferentes calidades de los biocombustibles.

Alternativas a los combustibles

Aunque los biocombustibles no ofrecen una respuesta completa al problema de la energía, son un componente de transición del cambio a fuentes de energía alternativas. Los biocombustibles de hoy están siendo utilizados como los combustibles fósiles, pero los biocombustibles del futuro tendrán que ser "carbono neutral" con el fin de ser eficientes, lo que significa que el combustible final debe proporcionar tanta energía como sea necesario para producirla. O tenemos que inventar nuevas tecnologías para utilizar el combustible o diseñar nuevos procesos de refinado antes de que los biocombustibles se conviertan en un reemplazo práctico para los combustibles fósiles.

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