¿Cómo funciona el Curare?

Escrito por marybeth lambe, md, faafp | Traducido por carlos alberto feruglio
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¿Cómo funciona el Curare?
El curare marcó el camino a una nueva era de seguridad en el campo de la anestesia. (Creatas/Creatas/Getty Images)

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Introducción

Cuando los conquistadores españoles comenzaron a invadir América del Sur, murieron misteriosamente derribados por dardos y flechas que habían golpeado incluso en estructuras vitales del cuerpo. Estos conquistadores del siglo 15, no tuvieron tiempo de saber qué veneno los había matado. Quizás sintieron el horrible efecto que curare tiene sobre sus víctimas: la parálisis de los músculos esqueléticos. Con los músculos voluntarios paralizados, los soldados murieron asfixiados. 500 años después de los conquistadores, el misterio del curare fue descifrado. Para comprenderlo fue necesario el minucioso trabajo de legiones de exploradores, botánicos, biólogos, médicos y de un farmacólogo italiano ganador del Premio Nobel. ¿Quién podría haber imaginado que este poderoso veneno, que aún se utiliza en el Amazonas, estaba hasta hace poco también salvando pacientes en la sala de operaciones?

¿Cómo se hace el curare?

Nadie sabe cómo esta sustancia fue descubierta. La palabra "Curare" se originó a partir del nombre que se da en América del Sur al veneno de las flechas (la palabra original es "ourare" o "woorari"). Los aborígenes siguen produciendo curare en la forma que fue documentada por primera vez en el siglo 14. Las dos principales plantas fuentes son de la familia de la Menispermaceae (Menispermum canadense) y de la Loganiaceae. Las plantas leñosas son, respectivamente, Chondrodendron tomentosum y Strychnos toxifera. Las raíces y tallos leñosos se trituran y reducen a una pasta negra, espesa y pegajosa, que se asemeja a una resina brillante. El curare sólo es peligroso una vez en el torrente sanguíneo, no si se ingiere por vía oral. Por lo tanto, los experimentados fabricantes amazónicos con seguridad pueden degustar el curare, para juzgar qué tan intenso es a partir de su grado de amargura. Otra forma de probar la potencia del curare (no recomendada) es tirando el veneno sobre una rana y viendo cuántas veces salta antes de que deje de moverse. Una vez que la potente pasta está lista, las puntas de dardos y flechas son recubiertas con la sustancia. Los cazadores deben tener cuidado de no cortarse o rasparse a sí mismos con las peligrosas puntas para no convertirse en víctimas.

¿Cómo paraliza el curare?

En 1812, los científicos descubrieron que el curare no mata. De hecho, si se apoya la respiración de un animal intoxicado el tiempo suficiente, este se recuperará por completo. Sólo se necesita un par de horas para que sus músculos y capacidad respiratoria autónoma se recupere de la paralisis y la criatura estará tan saludable como lo había estado nunca. En 1856, a partir de muestras ofrecidas por el emperador brasileño Pedro II, el fisiólogo Claude Bernard dió un salto gigante en la comprensión del efecto del curare: causa parálisis muscular voluntaria mediante el bloqueo de la transmisión de impulsos entre los nervios y el músculo esquelético. No paraliza el músculo liso en absoluto (el tipo de músculo que se encuentra en el corazón o el tracto intestinal). Una sustancia química llamada acetilcolina estimula los músculos. La acetilcolina transmite sus impulsos a través de la unión química entre el nervio y el músculo, la chispa de la reacción entre el nervio y el músculo establece la comunicación una y otra vez en lo que se denomina "acción potencial". El curare bloquea la transmisión de este material, impidiendo futuras acciones potenciales y volviendo el cuerpo insensible a la acción de la acetilcolina. Hasta que el curare se desintegra, el nervio no puede activar el músculo de modo que permanece paralizado.

¿Por qué se puede comer curare con seguridad?

El curare se compone de compuestos de peso molecular muy grande, que también llevan fuertes cargas eléctricas. Por lo tanto, el curare no puede absorberse a través del sistema digestivo y sólo puede ser absorbido a través de un corte o herida al entrar en contacto directamente con el torrente sanguíneo. Por lo tanto, comer un animal que acaba de morir por la acción del curare, es seguro e inofensivo.

Curare en la medicina

Hoy en día, se utilizan muchas formas sintéticas de curare. Desde 1940 hasta 1960, el curare fue de gran beneficio, especialmente en la anestesia (así como en condiciones tales como la tetania y otros estados espásticos). Antes del uso del curare, la anestesia profunda era requerida para realizar una cirugía abdominal mayor. Lo que se utilizaba eran grandes y peligrosas cantidades de éter o cloroformo en un intento por relajar estos músculos profundos. Incluso el halotano, en tales dosis, causaba bajas fatales en la presión sanguínea. Debido a que relaja los músculos, el curare permite aplicar una dosis más ligera de la anestesia general y no condena a los pacientes ancianos o aquellos con corazones enfermos a los graves riesgos asumidos por el uso de anestesia general profunda. El curare ha sido reemplazado con relajantes musculares manufacturados, pero en su momento, señaló el camino a una nueva era de seguridad en el campo de la anestesia.

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