Cómo funcionan los prismas

Escrito por j.t. barett | Traducido por lucas huidobro
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Cómo funcionan los prismas
Los prismas no sólo dividen la luz en los colores del arcoiris, sino que también los vuelven a combinar. (Prisma image by thea walstra from Fotolia.com)

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Visión general

En el 1600, Isaac Newton realizó una serie de experimentos con prismas y luz. Mostró que los prismas no sólo dividen la luz en los colores del arcoiris, pero también los vuelve a combinar. El vidrio de un prisma, y los ángulos de sus lados, trabajan juntos para hacer una herramienta óptica fascinante.

Efectos de la luz

Cuando la luz pasa del aire al vidrio, disminuye su velocidad, y cuando abandona el vidrio, vuelve a acelerar. Si la luz golpea el vidrio en un ángulo en vez de directo, entra en la refracción. El ángulo en que golpea el vidrio no es el mismo ángulo por el que viaja dentro del vidrio. La luz ya no se mueve en línea recta, pero se dobla en la superficie. Lo mismo sucede cuando la luz abandona el prisma; vuelve a doblarse.

La ley de Snell

Un principio óptico llamado la ley de Snell predice exactamente cómo sucede. Esta ley lidia con los ángulos en que entra la luz y abandona el prisma, y algo llamado el índice de refracción. Este último muestra cuánto disminuye la velocidad de la luz cuando entra al vidrio.

Cambios de color

Los diferentes colores de la luz, desde el rojo al violeta, se doblan en diferentes ángulos. El rojo es el que menos se dobla, mientras que el violeta el que más. Esto causa que los colores se abran en abanico y se distingan.

Segundo prisma

El hecho de que un prisma pueda romper la luz en colores se sabía antes de Newton. Pero Newton preguntó qué sucedería si colocaba un segundo prisma en la ubicación de los colores. Si el segundo prisma capturaba todos los colores en una de sus superficies, saldría luz blanca del otro lado. Las mismas propiedades que difundían los colores funcionaba en reversa para unirlos.

Experimentos adicionales

Newton también se preguntó qué sucedería si usaba un segundo prisma en un solo color. ¿Se rompería en más colores? Su experimento mostró que no. Los colores saliendo de un prisma son fundamentales.

Reflexión

En adición a la refracción de luz, los prismas también son buenos para reflejar luz. Si miras dentro de un prisma y lo giras en tus dedos, verás la luz reflejada en la parte trasera en ciertos ángulos. Esto se llama reflexión interna. Algunos prismas son diseñados para tener varias caras internas que reflejen. Pueden tomar la imagen de un telescopio que está dado vuelta y hacia atrás y girarlo a su posición normal. Los prismas que reflejan son utilizados en periscopios y binoculares, ya que duran más que los espejos.

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