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¿De qué está hecho el biocombustible?

Actualizado 22 julio, 2017

Los biocombustibles se obtienen de materiales orgánicos de origen vegetal o animal. A pesar que todos los combustibles, incluyendo gases, derivados de materiales biológicos no fósiles se pueden clasificar como biocombustibles, el término se utiliza comúnmente para los biocombustibles líquidos que se usan en nuestros automóviles. Estos biocombustibles incluyen etanol, también conocido como alcohol etílico, y el biodiésel, el cual es hecho de ésteres de ácidos grasos. Los biocombustibles se mezclan con gasolina o diésel para hacer de los vehículos amigables con el medio ambiente y mejorar el rendimiento del motor.

Jupiterimages/Comstock/Getty Images

Etanol

El etanol se produce a partir de cultivos agrícolas como el maíz y la caña de azúcar a través de la fermentación, el proceso químico que también nos da el pan y el vino. Debido a que en la fermentación de azúcar o almidón (en la cosecha) hay presencia de levadura y agua, esto da una mezcla de etanol y agua que en la producción éstos líquidos deben ser separados por destilación. Este proceso de purificación es responsable de los altos costos de etanol puro.

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Biodiésel

El biodiésel es preparado a partir de aceite vegetal o animal a través de una reacción conocida como transesterificación. Cuando el aceite (triglicéridos) se mezcla con un alcohol y un catalizador en un reactor, se produce una mezcla de ésteres de ácidos grasos (biodiésel) y glicerina. La glicerina y otros residuos tienen que ser separados de la mezcla para obtener biodiésel utilizable. La soya es la principal materia prima utilizada en los Estados Unidos para producir biodiésel.

Ryan McVay/Photodisc/Getty Images

Mezclas de biocombustibles

En los Estados Unidos, E10 (gasohol), una mezcla de 10% (en volumen) de etanol con 90% de gasolina, está disponible para su uso en automóviles y camiones ligeros. E85, que cuenta con 85% de etanol, está disponible para los vehículos de combustible flexible. La cantidad de biodiésel en la popular mezcla de biodiésel y diésel oscila entre el 2% y el 20%.

Fotosíntesis

En general, es la energía del sol que finalmente utilizamos como biocombustibles. Las plantas consumen energía de la luz del sol, el dióxido de carbono y el agua del ambiente para fabricar glucosa. Esta glucosa luego se convierte en azúcares y aceites (en las cosechas) dándonos biocombustibles.

El futuro

Los científicos han estado tratando de obtener biocombustibles a partir de fuentes no comestibles. Si la energía de la celulosa de la planta, los residuos industriales y el estiércol se utilizaran para el funcionamiento de los coches y camiones, no sólo el mundo sería más limpio, sino que la comida en sí se guardaría para convertirla en una importante fuente de energía. En este sentido, la investigación está en marcha para hacer de las algas la futura fuente principal de biocombustibles. Aunque los biocombustibles son fuentes de energía renovables y por lo tanto deseables, puede tomar años para reemplazar los combustibles convencionales.