Cultura y ciencia

¿De qué está hecho el cuerno de un rinoceronte?

Escrito por jill ennis | Traducido por katherine bastidas
¿De qué está hecho el cuerno de un rinoceronte?

Un cuerno de rinoceronte es sorprendentemente similar en composición a una uña humana.

Comstock/Stockbyte/Getty Images

Un cuerno de rinoceronte es distintivo, y el nombre "rinoceronte" en realidad proviene de las palabras griegas designadas para "nariz" y "cuerno". Pero a pesar de su tamaño y fuerza, el cuerno se compone principalmente de una proteína llamada queratina, la misma sustancia que forma el pelo humano y las uñas.

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Composición de un cuerno

De acuerdo con investigadores de la Universidad de Ohio, a diferencia de otros animales que tienen cuernos, que tienen un núcleo óseo recubierto de queratina, los rinocerontes solo tienen depósitos de minerales de calcio y melanina en el centro de sus cuernos, más parecidos a pezuñas y picos. El mismo estudio confirmó que los cuernos son afilados, de manera similar a un lápiz. Las variaciones en la composición de la queratina de los cuernos de rinoceronte, debido a la dieta y a la ubicación geográfica, se pueden utilizar de manera similar a las huellas dactilares para identificar a los animales, permitiendo a los investigadores ecológicos como Raj Amin de la Sociedad Zoológica de Londres determinar a qué población pertenecía un rinoceronte. Esta información es útil para los funcionarios encargados de hacer cumplir la ley para acabar con la caza furtiva ilegal.

Creencia sobre la sanación

Se creía que el cuerno de rinoceronte contenía propiedades medicinales, que iban desde detener hemorragias nasales y dolores de cabeza hasta curar la difteria, la intoxicación alimentaria y aumentar la líbido. Sin embargo, estudios realizados por la empresa farmacéutica suiza Hoffmann-La Roche y la Sociedad Zoológica de Londres concluyeron que la queratina del rinoceronte no tiene efectos sobre el cuerpo humano y que el uso de los cuernos con fines medicinales ha sido ilegal desde 1993.

La caza furtiva y el comercio

Aunque los rinocerontes son una especie en peligro de extinción protegida, el valor de sus cuernos es la razón principal por la que todavía se están cazando ilegalmente. En 2010, los cuernos de rinoceronte se vendían por US$21.000 a US$54.000 por cada 2 libras (0,90 kg) en el mercado negro.

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