¿De qué está hecho Mercurio?

Escrito por shelley moore | Traducido por paulo gutierrez
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¿De qué está hecho Mercurio?
¿De qué está hecho Mercurio? (Getty Images/Lifesize/Getty Images)

Mercurio es uno de los cuatro planetas rocosos de este sistema solar, junto con Venus, Tierra y Marte. Tiene una atmósfera extremadamente delgada, lo que ha provocado numerosos cráteres debido a colisiones con meteoritos y asteroides. Los astrónomos han aprendido bastante sobre Mercurio utilizando radiotelescopios y realizando misiones espaciales, pero gran parte de este planeta aún sigue siendo un misterio.

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Identificación

Los científicos creen que Mercurio está compuesto principalmente de hierro fundido, y que la mayor parte de este hierro está contenido en un núcleo muy grande. En 1974, la nave espacial Mariner realizó un descubrimiento sorprendente al confirmar que Mercurio posee un campo magnético, lo que indica la presencia de hierro líquido. Debido a que los planetas pequeños se enfrían poco tiempo después de que se forman, los científicos asumieron que Mercurio tenía un núcleo de hierro sólido y un manto de silicatos. En 2007, radiotelescopios mostraron evidencia definitiva de que el núcleo es realmente líquido.

Importancia

Para que el núcleo siga siendo líquido en este planeta extremadamente pequeño, deben existir impurezas en el hierro. Los astrónomos especulan que grandes cantidades de otro elemento, probablemente azufre, bajaron la temperatura de la fusión. Los protoplanetas pequeños pueden dejar rastros de azufre tras su paso, los cuales Mercurio recogió durante su formación.

Efectos

Mercurio tiene una atmósfera extremadamente delgada, y debido a esto, ha sido objeto de numerosas colisiones con meteoritos, asteroides, cometas y protoplanetas en formación. Debido a que Mercurio se compone de mucho hierro, pero la superficie tiene muy poco de este elemento, los investigadores teorizan que las colisiones han despojado la mayor parte de la corteza del planeta. La mayor parte de la superficie de Mercurio se compone de tierra seca que es oscura y se encuentra suelta y fragmentada, la cual se compone de restos de impactos de micrometeoritos. Este suelo se llama regolito, un nombre técnico para lo que la gente llama suciedad, polvo, arena y gravilla, el material que se encuentra sobre roca sólida. El regolito de la Tierra es creado por procesos biológicos y la erosión, mientras que el de la luna de la Tierra probablemente es más similar al de Mercurio.

Geografía

En un principio los científicos también creían que Mercurio no tenía agua debido a su carencia de atmósfera, pero en 1991, los radiotelescopios indicaron posibles depósitos de hielo en las regiones polares, en el fondo de los cráteres donde nunca llega la luz y las temperaturas siempre son extremadamente frías. Este hielo probablemente se originó en cometas o meteoritos.

Teorías/especulaciones

Con espectroscopia, los astrónomos pueden estudiar la luz que refleja Mercurio y determinar los elementos de su atmósfera, los cuales incluyen helio, hidrógeno, calcio, oxígeno, potasio y sodio. Los elementos son arrastrados continuamente por las partículas de alta energía del viento solar, lo que provoca que la atmósfera de Mercurio sea muy inestable. Los científicos no saben de qué forma se repone constantemente la atmósfera.

Consideraciones

Mercurio es el objeto más denso en nuestro sistema solar a excepción de la Tierra. El núcleo de Mercurio es más grande que el de la Tierra, y probablemente ocupa la mayor parte del planeta. Mercurio es más pequeño que dos de las lunas de Júpiter, y no es mucho más grande que la luna de la Tierra. La misión MESSENGER (MErcury Surface, Space ENvironment, GEochemistry and Ranging - Medición de superficie, ambiente espacial y geoquímica de Mercurio) de la NASA, lanzada en el año 2004, se acercó lo suficiente a Mercurio en 2008 para comenzar a enviar imágenes y datos de vuelta a la Tierra, y el 18 de marzo de 2011 comenzó a orbitar el planeta por un período de un año. Al término de este período se decidió extender la misión espacial, la cual actualmente en 2013 sigue en operación. Los astrónomos están ansiosos por recibir más información sobre este misterioso planeta.

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