Hechos sobre el cambio de color de las hojas

Escrito por ho-diep dinh | Traducido por soledad gomez
Hechos sobre el cambio de color de las hojas

Los carotenoides que dan a las zanahorias su color brillante se dirigen también las hojas naranjas.

Goodshoot/Goodshoot/Getty Images

Cuando llega el otoño, los árboles de diferentes variedades presentan diferentes esquemas de color: Las hojas del abedul se ponen de un intenso amarillo, las del cornejo magenta y el follaje de los árboles de roble cubre toda la gama de los marrones a los rojos. Los árboles de hoja caduca que pierden sus hojas proporcionan las pantallas del color más contrastantes. Incluso los árboles de hoja perenne cambian el colores de sus hoja, sin embargo, el cambio se produce de manera más sutil, y en las hojas más viejas. El cambio de colores del follaje de árboles refleja una adaptación evolutiva a la escasez de recursos naturales, cuando los días son más fríos y la luz solar disminuye.

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Mecanismo de pigmentación de la hoja

Las hojas presentan tonalidades verdosas debido a un pigmento verde llamado clorofila. La clorofila usualmente enmascara los efectos de las xantofilas y carotenoides, otros dos tipos de pigmentos también presentes en las hojas. Mientras que los días se hacen más cortos, las hojas dejan de producir clorofila, durante este tiempo, las xantofilas y los arotenoides introducen amarillos y naranjas con el follaje de los árboles. Algunas hojas producen antocianinas, otro tipo de pigmento a base de azúcares, que da a las hojas un color rojizo púrpura. Estos colores no se quedan por mucho tiempo. Como los pigmentos se descomponen con el tiempo, sólo los taninos (pigmentos marrones también presentes en el té) se quedan, lo que les da un tono rojizo a las hojas.

Hibernación

Al igual que muchos otros organismos, los árboles también pasan por un período de reposo durante los meses de otoño e invierno. Durante este tiempo, los organismos se esfuerzan por conservar tanta energía como sea posible ya que las fuentes de alimentos comienzan a escasear. Las plantas, que hacen su propia comida, luchan con la disminución de cantidades de luz solar. La evolución permitió que las plantas usen este tiempo para limitar la actividad al mínimo para sobrevivir. Las plantas ya no necesitan características tales como las hojas, las cuales requieren demasiada energía para mantenerse y proporcionar beneficios mínimos a la planta durante este tiempo de necesidad. Muchas especies de plantas tienen reservas suficientes de azúcar para durar hasta el otoño y el invierno, a pesar de que ya no tienen alimentos.

El papel de las antocianinas

El profesor Kevin S. Gould de la Universidad de la Escuela de Ciencias Biológicas de Auckland exploró las diversas finalidades para la producción de antocianinas en las hojas de otoño. La coloración rojiza impartida por las antocianinas disuade a depredadores como las hormigas cortadoras de hojas y pulgones de destruir las hojas. Las antocianinas protegen también las hojas de los efectos dañinos de los rayos ultravioletas del sol. El efecto antioxidante de las antocianinas ayuda a que las hojas se reparen por librar células de la planta de los radicales libres dañinos tales como el peróxido, nitrógeno y oxígeno.

Coevolution, teoría de los colores del otoño

Otra explicación de los cambios de color de hoja propuestas por WD Hamilton, profesor de investigación en la biología evolutiva en la Universidad de Oxford, apoya la idea de que los árboles evolucionaron en colores más brillantes durante los fríos meses para desalentar los insectos como los pulgones de la explotación de las plantas. Marcos Archetti de la Université de Fribourg en Suiza y Sam P. Brown, de la Universidad de Cambridge analizó varios estudios que probaron y parecían confirmar la teoría de Hamilton. Los insectos parecían preferir las hojas verdes sobre otros colores, mientras que los árboles con el follaje brillante albergaban el menor número de insectos destructivos.

Efectos del clima

Los otoños consistentes en días cálidos y noches frescas producen los más vibrantes colores de la hoja. Los árboles saben cuándo empezar a cambiar sus colores de follaje principalmente mediante la detección del acortamiento de la duración del día; los cambios de temperatura proporcionan un mecanismo de detección de secundaria. Con el ligero aumento de la temperatura global debido al calentamiento global, algunos árboles han retrasado sus transformaciones de otoño. Las temperaturas más cálidas también afectan a la coloración viva que se ve normalmente. Porque el calentamiento global trae mayor precipitación, la nubosidad limitara la cantidad de luz solar, que las plantas necesitan para producir azúcares. La reducción de las antocianinas producidas daría lugar a una disminución de la cantidad de hojas vistas de color rojo y morado.

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