Por qué los helechos producen tantas esporas

Escrito por elizabeth layne | Traducido por cp mérida
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Por qué los helechos producen tantas esporas
Las envolturas de las esporas se encuentran en el envés de las hojas del helecho. (Goodshoot/Goodshoot/Getty Images)

Los helechos son una antigua familia de plantas. Aparecieron en la Tierra hace unos 360 millones de años, mucho antes que los dinosaurios y que las plantas con flores. Los helechos crecen solamente en zonas oscuras y húmedas, como por ejemplo en los bosques y a lo largo de los riachuelos y arroyos. En vez de reproducirse a partir de semillas, como lo hacen las coníferas y las plantas con flores, los helechos se reproducen por esporas de una manera un tanto compleja.

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Las esporas

Durante toda su vida, los helechos producen millones y potencialmente miles de millones de esporas. Necesitan producir muchas, ya que, según la Sociedad Estadounidense del Helecho, hay muchas probabilidades de que una espora no caiga en el lugar adecuado para la germinación. Por cada espora que germina, millones no lo hacen. Para germinar, las esporas deben aterrizar en un lugar con luz adecuada y especialmente húmedo.

Pantanos

Aproximadamente hace 300 millones de años, durante la era carbonífera, los helechos y las plantas estrechamente relacionadas con ellas dominaban la Tierra, y muchas eran del tamaño de árboles. El terreno era pantanoso, con un clima cálido y tropical. Cuando el clima cambió, los vastos pantanos se secaron y las plantas grandes que requerían mucha agua se extinguieron. Las únicas plantas que sobreviven hoy en día son plantas pequeñas, pero todavía necesitan agua para reproducirse.

Las características de las esporas

Las esporas del helecho son similares al polvo y pueden ser de color marrón, negro, amarillo o verde. No tienen reservas de nutrientes, como sí las tienen las semillas, pero a veces contienen gotitas de aceite y clorofila. Las esporas crecen dentro de envolturas llamadas esporangios. Los esporangios generalmente están muy próximos en el envés de las hojas de helechos, formando lo que se llama sori a lo largo del camino tomado por las venas de la hoja. Las frondas con esporas se llaman "hojas fértiles". Una membrana semi-transparente, llamada indusio, generalmente protege cada esporangio.

En muchos helechos, los esporangios están rodeados por anillos de células muertas, llamados anillos fibrosos. Las células del anillo tienen delgadas paredes exteriores y están llenas de agua. Las esporas se liberan por la respuesta del anillo a condiciones ambientales húmedas. La presión sobre el anillo provoca que las envolturas de las esporas se rompan, de manera que éstas son expulsadas al aire.

Reproducción de los helechos

La reproducción de los helechos requiere alternancia de generaciones entre un esporofito, o productor de esporas, y un gametofito, o productor de gametos. Lo que la gente considera como la planta de helecho es la fase esporofito, ya que produce esporas.

Cuando una espora germina, crece en la forma de un pequeño gametofito verde llamado protalo. El protalo es una planta pequeña, por lo general en forma de corazón. Los órganos sexuales se forman en la parte inferior del protalo. Su estructura femenina, el arquegonio, contiene un solo huevo. La estructura masculina, el anteridio, contiene muchos espermatozoides flagelados con cola para nadar, por lo que los helechos necesitan agua para reproducirse. Cuando se liberan del anteridio, los espermatozoides nadan a través de las películas delgadas de agua para llegar a un arquegonio cercano y fertilizar el óvulo. Un cigoto se forma cuando se produce la fecundación, y permanece unido al protalo para recibir agua y nutrientes hasta que alcanza la madurez. Entonces, su trabajo ha terminado y el protalo muere.

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