¿Qué herramientas astronómicas se usan para estudiar los cometas y asteroides?

Escrito por phil whitmer | Traducido por juliana star
¿Qué herramientas astronómicas se usan para estudiar los cometas y asteroides?

El cometa Halley apareció durante el nacimiento y la muerte de Mark Twain.

Digital Vision./Digital Vision/Getty Images

Los cometas y asteroides se estudian en busca de pistas que ayuden a comprender cómo se formó el sistema solar. Los fragmentos de asteroides que golpean la Tierra como meteoritos pueden ser analizados para determinar la composición del disco de acreción solar inicial. Algunos meteoritos han permanecido sin cambios durante 4.560 millones de años, proporcionando a los científicos material original de la época más temprana del sistema solar. Los meteoritos y cometas que cruzan la órbita de la Tierra deben ser graficados y rastreados para identificar algún peligro de impacto.

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Cometas

Los cometas habitan los confines más remotos del sistema solar conocidos como el cinturón de Kuiper y la nube de Oort. La mayoría de los cometas son demasiado pequeños y alejados para ser visibles sin un telescopio. Los cometas pueden verse a simple vista al pasar por el sol absorbiendo su energía. Los telescopios de alta potencia equipados con cámaras detectan cometas en el cinturón de asteroides principal de acuerdo a una encuesta de estudio de óptica de todo el cielo. Las computadoras son esenciales para el análisis de la enorme cantidad de datos reunidos por los telescopios.

Asteroides

Desde 1801 cientos de miles de asteroides han sido detectados con telescopios reflectores simples fabricados con espejos curvos. Ahora se descubren miles de asteroides al año mediante telescopios ópticos. Las cámaras digitales registran imágenes de los asteroides para su análisis computarizado posterior. Las cámaras de la nave espacial Galileo capturaron imágenes de cerca de varios asteroides. La nave espacial japonesa Hayabusa aterrizó sobre el asteroide Itokawa en el año 2005, en donde se recogió material del mismo que fue enviado de vuelta a la Tierra en el año 2010.

Naves espaciales

La NASA lanzó una nave espacial fabricada de forma personalizada para recolectar polvo de cometa en 1999. Llamado Stardust, el vehículo espacial fue diseñado para atrapar partículas de polvo interestelar, micro meteoritos y polvo de cometa. Una unidad de colector de aerogel captura y almacena el material interplanetario para su posterior estudio en los laboratorios. En el momento de la publicación de este artículo un vehículo espacial llamado "Comet Hopper" se encuentra en los pizarrones de dibujo de la NASA para una misión en el año 2016. La nave está siendo diseñada para aterrizar sobre cometas y realizar análisis detallados in-situ con una gran variedad de instrumentos.

Espectrógrafos

El análisis espectroscópico de los cometas y asteroides revela una gran cantidad de información. Un espectroscopio es un dispositivo prismático que separa la luz en los colores que la constituyen. Usado con los telescopios, un espectrógrafo puede analizar la composición química de un objeto extraterrestre, su densidad y movimiento. Los datos espectrográficos obtenidos con los telescopios infrarrojos pueden ayudar a identificar minerales en las superficies de los asteroides además de detectar la presencia de agua o hielo. Los espectrógrafos estudian la luz infrarroja, ultravioleta y la del rango visible del espectro electromagnético.

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