Hidróxido de magnesio vs óxido de magnesio

Escrito por andy pasquesi | Traducido por susana lópez millot

Además de ser un material refractario barato, el óxido de magnesio (MgO) es un excelente desecante que absorbe rápidamente el vapor de agua (H2O), convirtiéndolo en hidróxido de magnesio (Mg(OH)2). Sin embargo, la transición entre el MgO al insoluble y voluminoso Mg(OH)2 y viceversa, puede causar efectos secundarios no intencionados en las aplicaciones en las que el MgO es usado en grandes cantidades.

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Punto de fusión

Quizás la gran diferencia física entre estos dos compuestos es su punto de fusión: 2780 °C para el MgO contra 350 °Celsius del Mg(OH)2. Dado su alto punto de fusión en relación con otros compuestos, el MgO es usado como material aislante para los cables eléctricos de cobre con aislante mineral (MICC, por sus siglas en inglés) y para crisoles metalúrgicos. El MgO es también un popular retardante del fuego, agregado a los materiales de construcción. Es interesante saber que el Mg(OH)2 tiene importantes aplicaciones para la extinción de incendios, lo cual se debe sobre todo a su bajo punto de fusión. A 350 °C el Mg(OH)2 se descompone en MgO y H2O; sin embargo, la reacción de descomposición es altamente endotérmica, lo que significa que absorbe energía térmica de su alrededor. Cuando se aplica sobre el fuego, la descomposición del hidróxido de magnesio enfría rápidamente el material combustible, lentificando la velocidad de combustión. Además, el MgO resultante forma una capa sólida encima de la superficie, ayudando a sellar el humo y obstruyendo el paso del oxígeno que alimenta el fuego.

Solubilidad en agua

El óxido de magnesio tiene una solubilidad en agua del 0,086 g/L, 7 veces mayor que la del Mg(OH)2 (0,012 g/L). Sin embargo, las moléculas de Mg(OH)2 que se disuelven en agua lo hacen completamente, liberando aniones hidróxido. Por esta razón, el Mg(OH)2 se ha hecho un popular antiácido, al neutralizar las excesivas moléculas de HCl que se producen en el estómago.

Propiedades higroscópicas

Aunque el Mg(OH)2 es generalmente no reactivo al agua, el MgO se une rápidamente al vapor de agua para formar Mg(OH)2. Como resultado, el MgO es considerado un excelente desecante. Las bibliotecas a menudo usan cristales de MgO para mantener entornos de humedad baja para proteger los libros antiguos del moho y la descomposición.

Propiedades ópticas

Cuando los cristales de MgO se comprimen en hojas de entre 0,3 y 0,3 micrones de grosor, el material óptico resultante es transparente para longitudes de onda de luz, que van desde las ultravioletas medias hasta las infrarrojas medias. El Mg(OH)2 sólido sin embargo, no tiene esas propiedades.

Efectos laxantes

En un contexto médico, tanto el MgO como el Mg(OH)2 pueden usarse como laxantes. Sin embargo, como el Mg(OH)2 no se disuelve tan bien en agua, sus efectos son generalmente menos pronunciados. El mecanismo fisiológico subyacente es el mismo: cuando las paredes de los intestinos sienten la presencia del ion Mg2+, segregan agua a través de las paredes intestinales. Este fluido llena los tubos hasta que el intestino se distiende, creando la presión hidráulica necesaria para que los músculos de las paredes intestinales muevan los desechos.

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