¿Qué es la ictericia en los adultos?

Escrito por barbara diggs | Traducido por laura guilleron
¿Qué es la ictericia en los adultos?

Jupiterimages/Photos.com/Getty Images

La mayoría de la gente asocia la ictericia con los recién nacidos, pero los adultos también pueden padecerla. La ictericia se produce cuando la piel y las membranas (como el blanco de los ojos) se vuelven de un color amarillento o amarillo marrón, debido a que hay una gran cantidad del químico de la bilirrubina circulando en la sangre. En los adultos, la ictericia es signo de un problema médico subyacente, como una enfermedad del hígado. Cualquier persona que presente síntomas de ictericia debería consultar a un médico profesional lo antes posible.

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Causas biológicas de la ictericia

La bilirrubina es un producto de desecho que surge de la descomposición de la hemoglobina. Bajo condiciones normales, el hígado se encarga de eliminar la bilirrubina de la sangre. No obstante, la ictericia se puede producir cuando: 1) el hígado tiene que desechar demasiada bilirrubina, 2) hay algún defecto que le impida al hígado deshacerse de la bilirrubina de forma adecuada y 3) se bloquea el conducto de la bilis que permite drenar la bilirrubina del hígado y almacenarla en los intestinos.

Enfermedades que producen ictericia

En el caso de los adultos, la ictericia suele ser producto de enfermedades o condiciones que afectan al hígado. Los ejemplos típicos son la hepatitis B y C, la cirrosis y el cáncer de hígado. La ictericia también puede producirse a causa de objetos que bloquean los conductos de la bilis, como un tumor o un cálculo biliar. La ictericia, además, puede ser el resultado de sustancias acumuladas dentro de las células del hígado, aunque con menor frecuencia. Por ejemplo, tanto la acumulación de hierro (hemocromatosis) como la de cobre (enfermedad de Wilson) pueden originar ictericia. Existen determinadas drogas que también podrían provocar la enfermedad, ya que algunos medicamentos pueden inflamar el hígado o el conducto biliar.

Problemas que provoca la ictericia

Además de hacer que la piel se torne amarilla, la ictericia puede provocar mucha picazón (el término técnico es "prurito"). Según Medicinenet.com, la picazón puede ser tan intensa que algunas personas se llegan a rasguñar la piel, experimentan problemas para dormir y, en casos muy extraños, se suicidan. Sin embargo, los problemas que se relacionan con la ictericia surgen de la condición médica subyacente que la causa.

Diagnóstico

La ictericia se diagnostica en base a un examen físico y las observaciones del médico. No obstante, además de diagnosticar la enfermedad en sí, resulta igual de importante determinar por qué el paciente la padece. Es por eso que, probablemente, el doctor ordene una serie de análisis de sangre, entre los que se incluyen: una prueba de "bilirrubina sérica" para medir la cantidad de bilirrubina en la sangre; un "hemograma" que aportará información sobre los componentes de los glóbulos rojos, los blancos y las plaquetas; el " tiempo de protrombina", un examen que mide la habilidad de la sangre para coagularse. Además de todo esto, puede que el doctor quiera realizar un ultrasonido del hígado para determinar si está hinchado o presenta alguna otra anomalía, y/o una biopsia del hígado, en la que se quita un trozo del tejido del hígado mediante cirugía para analizarlo en un laboratorio.

Tratamiento

Debido a que la ictericia no es una enfermedad, sino el mero síntoma de una condición, el tratamiento varía según el problema subyacente que esté provocando la ictericia. Por ejemplo, si ésta es producto de un conducto biliar bloqueado, el tratamiento consistirá en desbloquear dicho conducto. Si hay alguna medicación que produzca inflamación del hígado o el conducto biliar, al paciente se le ordenará interrumpir esos medicamentos.

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