¿Qué impacto tiene la rotación de cultivos en el ciclo del nitrógeno?

Escrito por chuck robert | Traducido por andrea galdames
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¿Qué impacto tiene la rotación de cultivos en el ciclo del nitrógeno?
La alfalfa ayuda a reponer el nitrógeno. (Thinkstock/Comstock/Getty Images)

El fertilizante puede costar dinero, lo que provoca que cualquier operación agrícola sea menos rentable. Además, el fertilizante debe ser manejado adecuadamente para que las plantas no reciban demasiado nitrógeno. Para reducir la necesidad de fertilizantes químicos, los agricultores pueden rotar los cultivos. Esta práctica aprovecha la tendencia natural de algunas plantas para reponer el nitrógeno en el ciclo del nitrógeno, mientras que proporciona a los agricultores una cosecha adicional para vender.

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Fundamentos del nitrógeno

El nitrógeno es el único gas abundante en la atmósfera de la tierra. Todas las plantas necesitan nitrógeno para sobrevivir y los animales dependen de las plantas. Sin embargo, las plantas y los animales dependen de los microorganismos para fijar nitrógeno y que sea utilizable. Afortunadamente, las plantas, animales y microorganismos pueden trabajar todos juntos para convertir el nitrógeno en diversas formas utilizables a través del ciclo del nitrógeno.

Fundamentos de la rotación de cultivos

La rotación de cultivos permite que el ciclo del nitrógeno se produzca de forma más natural, ya que los agricultores pueden utilizar menos fertilizantes de los que utilizan. El nitrógeno en el suelo se repone automáticamente. La rotación de cultivos es también una forma natural de proteger contra las enfermedades y los insectos. Sin embargo, la rotación de cultivos se ha vuelto menos popular, ya que requiere más mano de obra y la gestión de otros métodos de reposición de nitrógeno. La rotación de cultivos es más eficaz cuando el agricultor utiliza dos cultivos muy diferentes, aunque los investigadores no estén completamente seguros de por qué.

Cultivos de leguminosas

Los cultivos de leguminosas ayudan a reponer el suelo, por lo que a menudo los agricultores rotan los cultivos de leguminosas con cultivos no leguminosos. Las legumbres tienen bacterias en los nódulos, que se encuentran en las raíces de las plantas. Estas bacterias toman el nitrógeno del aire y lo fijan en el suelo, lo que permite que otras plantas lo utilicen. Otros cultivos, como las gramíneas, no pueden tener su propio nitrógeno del aire. Algunas bacterias naturalmente fijan el nitrógeno, pero la mejora de variedades comerciales son mucho más capaces.

Erosión

La rotación de cultivos reduce la cantidad de nutrientes perdidos debido a la asimilación de las plantas y la lixiviación. La erosión eólica disminuye la cantidad de nitrógeno en el suelo. Sin embargo, la rotación de cultivos con leguminosas puede aumentar la estructura del suelo, lo que disminuye la erosión del suelo y aumenta la cantidad de nitrógeno disponible. La rotación de cultivos funciona bien en pendientes pronunciadas, donde la erosión es un problema mayor. El rendimiento de los cultivos es mayor cuando los agricultores rotan los cultivos, debido a la disponibilidad de nitrógeno. Algunas plantas, tales como el heno, protegen contra la erosión del agua, que también puede eliminar grandes cantidades de nitrógeno del suelo e interrumpir el ciclo del nitrógeno.

Ejemplos

Un ejemplo de ciclo de rotación es el trigo, el trébol rojo y el maíz. El trigo y el trébol rojo dan cobertura al suelo, dejan los ciclos de plagas y reducen el número de malas hierbas. El trébol rojo aumenta la cantidad de nitrógeno disponible para el maíz, pero el trébol rojo sólo es valioso para los agricultores que tienen ganado y de otra manera es inútil. Otra alternativa al ciclo es el trigo, la soja, a continuación maíz. El agricultor puede vender la soja en el mercado, pero la soja no produce tanto nitrógeno para el maíz como el trébol rojo.

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