Salud

La importancia de los lípidos

Escrito por j. anne huss | Traducido por karly silva
La importancia de los lípidos

Los lípidos llevan a cabo importantes funciones dentro del cuerpo y se los requiere para que pueda haber vida.

Creatas/Creatas/Getty Images

Las moléculas utilizadas por el cuerpo para nutrirse y para llevar a cabo los procesos celulares son las proteínas, los carbohidratos, el agua, las vitaminas, los minerales y los lípidos. De estas, sólo las proteínas, los carbohidratos y los lípidos proveen de energía en forma de calorías. Los lípidos son conocidos más comúnmente como grasas, y son capaces de dar el doble de energía que la misma cantidad de proteína y de carbohidratos. Además, llevan a cabo importantes funciones dentro del cuerpo y se los requiere para que pueda haber vida.

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Tipos

Como con todas las clasificaciones de moléculas, los lípidos tienen propiedades únicas, pero aquella que las diferencia del resto de las moléculas es su lipofilicidad, o su solubilidad en grasas y aceites. Esta propiedad les permite pasar a través de la membrana de plasma y modificar la actividad celular. Los lípidos toman varias formas y pueden encontrarse en el cuerpo como ácidos grasos, triglicéridos, colesterol, fosfolípidos y esteroides. Para lograr entender mejor la importancia de los lípidos, debemos primero comprender las tareas que llevan a cabo.

Ácidos grasos

Los ácidos grasos tienen dos partes: un ácido hidrofílico carboxílico como cabeza y una cadena de hidrocarburos alcalinos. Los ácidos grasos pueden clasificarse de muchas maneras. Los ácidos grasos no saturados son aquellos que tienen un enlace doble en su cadena de hidrocarburos, mientras que los ácidos grasos saturados no tienen enlaces dobles. Los ácidos grasos se utilizan como bloques de construcción para hacer triglicéridos. Un triglicérido son tres ácidos grasos agrupados por un núcleo de glicerol. Estas moléculas se utilizan para el almacenamiento de energía en el cuerpo.

Colesterol

La estructura del colesterol es muy diferente a la de los ácidos grasos. Tiene tres partes: un grupo de hidróxidos hidrofílicos que es soluble en el agua, cuatro anillos de hidrocarburos hidrofóbicos a la mitad y una cola de hidrocarburos hidrofóbica (ambos solubles en lípidos). La combinación de estos tres elementos sobre todo le da al colesterol características hidrofóbicas, pero se la considera una molécula anfipática (con propiedades hidrofílicas e hidrofóbicas). La habilidad de ser anfipática le permite al colesterol abarcar la membrana de plasma y proveerle de una estructura que la mantenga rígida. El colesterol es el principal componente de todas las hormonas esteroides.

Fosfolípidos

Los fosfolípidos son lo que conforman las membranas celulares. Suelen estar conformadas por una cabeza de fosfato hidrofílico y una cola de ácido graso hidrofóbico. Esta estructura les permite alinearse de forma organizada, con cabezas hidrofílicas en el exterior de la membrana y colas hidrofóbicas en el interior. Esta alineación creará una barrera resistente al agua que separe el interior de la célula del exterior. A esto se le llama doble capa de fosfolípidos. Para pasar a través de la membrana celular fácilmente las moléculas deben tener características lipo-solubles.

Esteroides

El anillo de hidrocarburo de colesterol es el principal elemento que define la estructura de todas las hormonas esteroides. A través del uso de enzimas concretas, el pilar de hidrocarburo es modificado poco a poco en una molécula funcional. Las hormonas esteroides son mensajeras químicas en el cuerpo y son bien conocidas por regular el sistema reproductor. Muchas personas asocian las hormonas esteroides con la testosterona, pero también los estrógenos, la progesterona y la prostaglandina están hechos de colesterol. Estas hormonas son mejor conocidas por regular los ciclos femeninos y la producción de esperma.

Transducción de señal

Además de todas las funciones de los lípidos ya descriptas, también ayudan a regular la transducción de señal en el cuerpo. La transducción de señal es el proceso por el que las hormonas y las proteínas en el cuerpo se comunican. A través de una serie de pasos que se inician por la interacción de una hormona o proteína con un dominio especial en el exterior de la membrana celular (una zona conocida como balsa lipídica) se pueden hacer cambios en los procesos celulares.

Suministro y reserva de energía

La función más conocida de los lípidos es probablemente su capacidad de suministrar y reservar energía. Un gramo de grasa contiene como nueve calorías de energía, mientras que la misma cantidad de proteínas y carbohidratos contienen sólo alrededor de cuatro. Esto hace a la grasa una fuente de energía más valiosa. Además, la grasa puede ser guardada en depósitos de tejido y más tarde movilizada para crear energía en condiciones de hambre o estrés.

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