Cultura y ciencia

¿Por qué es tan importante el canal de Panamá?

Escrito por lesley barker | Traducido por adriana de marco
¿Por qué es tan importante el canal de Panamá?

barco image by JOSE ANTONIO LAVADO from Fotolia.com

Mientras el canal de Panamá no existía, el capitán de un barco que quisiera viajar de New York a San Francisco debía dar toda la vuelta alrededor de Sudamérica. Pasar por la punta sur del continente era muy peligroso debido a la cercanía con la Antártida y el Polo Sur. El Canal de Panamá acorta el viaje de 13.000 millas a 5200 millas (21.000 km a 8370 km).

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Significado

El explorador español Balboa, ya en 1515, pensó en el beneficio de un canal que pasara a través de la sección más angosta de América Central. Algunas de las millones de rocas y tierra que se excavaron para construir el canal se usaron para hacer una nueva zona de 500 acres (50.000 m2) a lo largo de la costa del Pacífico de Panamá. El nombre de la ciudad de esta zona es Balboa, como tributo a la idea del explorador, que se puso en prática varios siglos después de su muerte. Otra de las cosas que se hizo con el material excavado fue transformar una isla en una península, y el resto fue desparramado por la selva panameña.

Historia

En 1880, los franceses comenzaron con el proyecto de la construcción del canal, Pero, Estados Unidos completó el trabajo. Mientras los franceses estuvieron a cargo, murieron alrededor de 2200 personas en accidentes y por la malaria y otras enfermedades producidas por mosquitos de la zona. Otras 5609 murieron cuando Estados Unidos se hizo cargo. Entre 1904 y 1913 fueron empleadas 56.307 personas para la construcción de la obra, de acuerdo a las autoridades del Canal de Panamá.

Geografía

El canal corta el istmo de Panamá para dar paso a los barcos que navegan desde el océano Atlántico al Pacífico. Tiene una longitud de 50,72 millas (82 km) y tres juegos de cerramientos que permiten que el agua se levante y caiga para que los barcos se puedan mover por ese estrecho pasaje. Los conducen pequeñas locomotoras llamadas mulas.

Tamaño

Por el canal pasan 34 barcos diariamente, pero los transportes militares son demasiado grandes para pasar por él. El 70% de la carga que los Estados Unidos importa o exporta pasa por el canal. Costó unos US$ 380 millones y su construcción tomó 9 años.

Beneficios

Uno de los beneficios inesperados de la construcción del canal fue el descubrimiento de los mosquitos que portan el virus de la malaria y de la fiebre amarilla. En 1904 se le dió al coronel William C. Gorgas la tarea de mantener las condiciones sanitarias del canal. Fue él quién erradicó la fiebre amarilla de la zona. También eliminó a las ratas que portaban la peste bubónica. Para el momento en el que se terminó la construcción, había menos malaria debido al trabajo de este coronel.

Consideraciones

Estados Unidos controló el canal por un acuerdo que se firmó en 1903. Fue renovado en 1977, pero, en 1999 el canal pasó a manos panameñas. La base del Comando Sur de estados Unidos todavía está cerca del canal de Panamá.

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