¿Por qué es importante el fitoplancton?

Escrito por robert agar | Traducido por stefanía saravia
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¿Por qué es importante el fitoplancton?
Fitoplancton en el microscopio.

El fitoplancton es uno de los organismos más pequeños y más abundantes en el planeta Tierra, es importante para la salud y el bienestar de la vida en una variedad de maneras. El colapso de la población de fitoplancton en el mundo tendría consecuencias nefastas para el medio ambiente y la civilización.

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Descripción

El fitoplancton es un organismo microscópico muy similar a las plantas que crecen abundantemente en los mares y océanos. Requieren luz solar, agua y nutrientes para crecer, al igual que las plantas terrestres. Contienen pigmento de clorofila que les confiere su color verde y que además les permite realizar la fotosíntesis, la creación de su propio alimento a partir de la luz del sol y el dióxido de carbono. El fitoplancton vive cerca de la superficie del océano, donde obtienen la luz solar y dependen de las corrientes ascendentes y de las corrientes oceánicas profundas para proporcionar nutrientes. También hay fitoplancton de agua dulce que vive en lagos, estanques y ríos.

Salud oceánica

El fitoplancton forma la base de la cadena alimenticia marina. Los peces pequeños y algunas especies más grandes y ballenas los consumen como su principal alimento. Estos peces luego se convierten en la presa de los peces más grandes y de los mamíferos marinos yendo hacia arriba en la cadena. El fitoplancton muerto cae hasta el fondo del océano y alimenta a mariscos y otras especies. Los accidentes en la población de este organismo microscópico pueden tener graves y serias consecuencias para todo el ecosistema marino. A su vez, puede ser un indicador de otros problemas del océano, tales como la contaminación excesiva.

Salud climática

La salud del clima global se ve afectada por la salud de la población del fitoplancton. Asimismo, es responsable de aproximadamente el 50 por ciento de toda la fotosíntesis en la tierra. Esto significa que funciona como el mayor sumidero de dióxido de carbono, tirando este gas de la atmósfera y creando materia orgánica y emitiendo oxígeno. De esta manera, la población de fitoplancton es el principal factor en la limitación del calentamiento global y en la generación de una atmósfera saludable para el planeta.

Salud del hombre

La salud de la población humana está directamente relacionada con la salud de los océanos y el clima. Ciertas especies de peces que consumen fitoplancton tales como las sarinas, le sirven como una fuente de alimento tanto a los humanos como a otras especies. Muchas comunidades de todo el mundo dependen de la pesca comercial tanto para la alimentación como para el empleo. Sin el fitoplancton, la población de peces y la pesca comercial, desaparecerían. En este sentido, la humanidad también se verá afectada en gran medida por el calentamiento global y el rol clave del fitoplancton en este proceso será fundamental para nuestra supervivencia.

Variación de la población

La preocupación ha aumentado entre los científicos debido a que el agujero en la capa de ozono puede tener impactos negativos en la población de fitoplancton, ya que los rayos peligrosos del sol pueden matarlos. Asimismo, éste organismo también se ve perjudicado por la contaminación en el océano, sea por los residuos de la agricultura como por los industriales y, a menudo, están ausentes donde las concentraciones de la contaminación son más altas. Alimentados por nutrientes que brotan del fondo del océano y del hierro que es depositado por el viento en la superficie del mismo, la población se ve afectada por los cambios en el clima y por los patrones del viento. Los vientos manejan las corrientes ascendentes las cuales alimentan al fitoplancton así como también cargan minerales requeridos por el océano. El polvo de los climas más secos puede limitar la luz solar y dañar la habilidad del organismo de realizar la fotosíntesis y sobrevivir.

Monitoreo

Los científicos están llevando a cabo estudios en todo el mundo en un intento de entender a las poblaciones de fitoplancton y a los factores que los afectan. El seguimiento del cambio del color del agua de azul a verde a medida que la densidad del fitoplancton aumenta ha sido hecho por décadas. Las nuevas tecnologías le están permitiendo a los científicos determinar las cifras de salud y crecimiento de los organismos utilizando las imágenes satelitales de la NASA. El objetivo es poder entender mejor a este microorganismo el cual es vital para la salud en la Tierra.

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