¿Cómo indica el color la temperatura de una estrella?

Escrito por jennifer ratliff | Traducido por laura guilleron
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¿Cómo indica el color la temperatura de una estrella?
Las estrellas cambian de color según su temperatura. (the star night sky, abstract cosmic background with firework image by AnRo brook from Fotolia.com)

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Un arcoiris de estrellas

Las estrellas brillan en el cielo nocturno en colores que van desde el rojo al naranja al blanco-azul, dándoles a los observadores de las estrellas un auténtico arcoiris. Muchos no se percatan de que este show de colores es la entrada para entender más acerca de estos "puntos de luz". Por medio del estudio del color de una estrella, los astrónomos pueden determinar su temperatura. Las estrellas calientes tienen un brillo blanco-azul, lo que indica temperaturas de hasta 60.000 grados Kelvin (59.726,85 grados Centígrados), mientras que las estrellas más frías emanan un naranja cálido o rojo, que revela temperaturas tan inferiores como de 3.000 grados K (2.726,85 grados C).

La ley de Wein

La materia emite radiación, independientemente de su tamaño o composición. Este principio lo propuso por primera vez Max Planck, que usó la idea de un "cuerpo oscuro" para describir algo que podía absorber y emitir radiación a la perfección, pero fue el físico alemán Wilhelm Wein el que estudió la radiación termal en mayor profundidad. Wein demostró que todos los objetos emiten radiación, pero que a medida que el objeto se calienta más y más, la longitud de las ondas de radiación que emite se vuelve cada vez más corta. Los objetos extremadamente fríos (justo por encima del cero absoluto) emiten ondas radiales. A medida que la temperatura se incrementa, la radiación emitida hace que el espectro electromagnético se convierta en microondas infrarrojas y luego en luz visible: roja, naranja, amarilla, verde y azul. Si el objeto continua aumentando su temperatura, tendrá un brillo blanco. Luego abandonará el rango de luz visible y pasará a rayos X y gama ultravioletas.

Tipos de estrellas

"Oh, Be A Fine Girl, Kiss Me!" Los alumnos norteamericanos han aprendido ese dicho durante décadas como forma de recordar la clasificación estelar de las estrellas. Las estrellas O son las más calientes. El sol se considera una estrella G, con una temperatura en su superficie de 5.000 a 6.000 grados K (4.726,85 grados C). Las estrellas se pueden clasificar aún más agregando numerales del 0 al 9; los números más elevados denotan las temperaturas más bajas. De modo que las estrellas O1 son más calientes que las O9. Muchos astrónomos también emplean numerales romanos para dividir a la estrellas en clases de luminosidad, desde las enanas blancas (VII) hasta las supergigantes (I). La información nueva continua ampliando estas clasificaciones. En 1998, los astrónomos agregaron la W (una estrella muy extraña con una temperatura de superficie de hasta 50.000 K o 49.726,85 C) y dos letras nuevas para las estrellas muy frías, C y S.

La práctica de medir lo que no podemos ver

Al determinar el color de una estrella los astrónomos saben qué tan caliente es en comparación con otras estrellas. Pero los astrónomos que buscan medidas cuantitativas no pueden depender de las medidas relativas. Una de las formas en las que los astrónomos miden la temperatura absoluta de una estrella es midiendo su magnitud con dos o más filtros de colores, por lo general amarillo y azul. Una estrella caliente será más brillante a través del filtro azul que a través del amarillo. Los astrónomos emplean una fórmula para determinar con precisión en qué parte de la escala de temperatura espectral se encuentra la estrella. Otra forma en que los astrónomos miden la temperatura de una estrella es estudiando su espectro; luego observan el patrón de líneas de absorción creado por la estrella, que varía según su temperatura.

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