Cultura y ciencia

Información sobre el nitrógeno

Escrito por david kennedy | Traducido por ana pérez
Información sobre el nitrógeno

Jupiterimages/Photos.com/Getty Images

El nitrógeno es incoloro, inodoro, insípido y no inflamable. Aunque se utiliza como un gas inerte, no es realmente inerte. Los compuestos de nitrógeno se forman dentro de los organismos vivos pero también tienen muchos usos industriales. Suelen usarse en las industrias metalúrgica, química, alimenticia, farmacéutica, en fábricas y en la construcción. El amoníaco (NH3) es un compuesto de hidrógeno común y muy importante que se utiliza en las industrias de la fertilización, de fabricación de plásticos y en la ganadería.

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Historia

En 1772, el físico-químico Daniel Rutherford descubrió por primera vez el nitrógeno cuando quitó el oxígeno y el dióxido de carbono del aire. Halló un gas residual que no era combustible ni podían respirar los seres vivientes y lo consideró aire sin oxígeno. Otros científicos que trabajaron en experimentos con el aire en esa época lo llamaron de una manera similar, como aire quemado o sin oxígeno. Hasta el químico francés, Antoine Laurent Lavoisie lo llamó "azote", que significa sin vida, aunque el nitrógeno se encuentra en muchos alimentos, plantas y fertilizantes.

Naturaleza

El nitrógeno o N2 conforma aproximadamente el 78,1 por ciento del aire de la atmósfera. El nitrógeno es un elemento diatómico, lo que significa que siempre se encuentra unido a otro elemento, ya sea otro átomo de nitrógeno u otro elemento completamente distinto. El nitrógeno se encuentra en todos los seres vivos como parte integral de los procesos biológicos. También se encuentra en los compuesto nitrato de sodio (NaNO3) y nitrato de potasio (KNO3). El ciclo del nitrógeno también es una parte muy importante de la naturaleza, puesto que las bacterias procesan nitrógeno como fertilizante para las plantas.

Usos industriales

El nitrógeno se utiliza como un gas inerte en muchas aplicaciones industriales. Puede proteger las sustancias inflamables y explosivas de entrar en contacto con el aire y también puede evitar que los químicos y otras superficies entren en contacto con el oxígeno. Esta forma de cobertura de hidrógeno a veces se denomina inertización. En la industria del forjado de metal, el nitrógeno se usa como un gas protector para el tratamiento del hierro y el acero. En la construcción, el nitrógeno brinda una alternativa a las juntas de expansión: el retractilado. El retractilado es el proceso de usar nitrógeno líquido para enfriar metal para que pueda introducirse en una unión. Una vez que vuelve a su temperatura normal, se expandirá hasta su tamaño normal y quedará bien ajustado.

Usos químicos

Después de usar las tuberías, el almacenamiento y los equipos, las plantas petroquímicas y las refinerías usan el nitrógeno para limpiar los vapores que quedan y que podrían ser peligrosos. Esto también ayuda a brindar una atmósfera protectora para los líquidos inflamables que se almacenan. El nitrógeno líquido se utiliza para enfriar los reactores durante el mantenimiento y en la extracción y el mantenimiento de los yacimientos de gas natural.

Usos para la salud

El nitrógeno líquido se utiliza como conservante de alimentos porque puede enfriar rápidamente los alimentos con daños mínimos a la estructura celular. Esto tiene como resultado un mejor sabor y apariencia. El nitrógeno también se utiliza para preservar la sangre, los virus y el semen del ganado y se puede usar para destruir el tejido con enfermedades durante las cirugías.

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