Instrumentos para medir radiación

Escrito por paul bragulla | Traducido por mariano salgueiro
Instrumentos para medir radiación

En las plantas nucleares se emplean una variedad de instrumentos para medir radiación.

nuclear power station 4 image by Vitezslav Halamka from Fotolia.com

La radiación y los materiales radioactivos son comunes en más industrias de las que la gente se imagina. Donde sea que la radiación se use o esté presente, es necesario poder detectar su presencia. Se emplea la misma tecnología de detección tanto para detectar y medir la radiación involucrada en un proceso como para asegurar que no se ha liberado radiación. Estas tecnologías de detección se clasifican en dos categorías básicas: instrumentos de conteo de partículas e instrumentos de medición de dosis.

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Contadores a gas

Todos los contadores de partículas miden el número o el porcentaje de partículas (alfa, beta y gamma) que ingresan a la parte donde está el sensor del dispositivo. Un contador a gas utiliza un cilindro que contiene una pequeña cantidad de gas, y a lo largo de éste existe una diferencia de potencial. Las partículas producto de una radiación de ionización ingresan a la cámara y ionizan pequeñas cantidades de gas. Lo que mide el detector es el cambio de voltaje resultante, una medida del número o porcentaje de interacciones entre las partículas y el gas. Un contador a gas muy común es el detector de Geiger-Muller, cuyo icónico ruido de clic es lo que la mayoría de la gente asocia con los contadores de radiación.

Contadores de centelleo

Los contadores de centelleo se basan en la interacción entre partículas de radiación y algún material líquido o sólido en vez de usar un gas y el principio físico de la ionización. Los contadores de centelleo son transductores; la energía cinética proveniente de la partícula es convertida en un haz de luz debido a su interacción con el medio líquido o sólido, usándose distintos medios según el tipo de radiación que se quiera detectar. Estos haces o estallidos de luz (centelleos) son amplificados mediante tubos fotomultiplicadores, y registrados por el detector. Luego, puede hacerse un conteo de los impulsos y ordenarlos en base a las características de los pulsos.

Dosímetros

Los dosímetros también usan la interacción entre la radiación y algún material, pero no miden el flujo de la partícula (porcentaje de partículas que impactan el medio de detección), sino la dosis efectiva de radiación. Éste corresponde con la cantidad de energía que depositaría la radiación de ionización en un material particular de interés. Este medio suele ser, con frecuencia, tejido humano. Los dosímetros suelen ser usados por personal que trabaja en ambientes donde podrían entrar en contacto con radiación, y se utilizan para determinar cuánta radiación ha absorbido la persona (su dosis). El material del dosímetro registra la energía y los efectos de la radiación absorbida, y esto puede representar la dosis equivalente de, por ejemplo, la persona que está usando el dosímetro. El primer tipo de dosímetro usado ampliamente constaba de una pieza pequeña de película cubierta en un material que la protegía de la exposición a la luz visible. La película estaba expuesta a una predeterminada dosis de radiación. En la actualidad, existe una variedad de clases de dosímetros para diferentes propósitos y tipos de radiación.

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