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¿Qué es un interruptor?

Escrito por isaiah david | Traducido por martín giovana
¿Qué es un interruptor?

Puedes encontrar interruptores en casi cualquier lugar que vayas.

Burke/Triolo Productions/Brand X Pictures/Getty Images

Al verlos, los interruptores son simples. Tu casa, lugar de trabajo y cada escuela tiene probablemente una docena o más interruptores integrados en las paredes para cambiar las luces y tomas de corriente en encendido o apagado. Sin embargo, los interruptores más interesantes, son los que no se pueden ver. Escondidos en aparatos u dispositivos comunes son las redes de pequeños interruptores que alimentan a los sensores de potencia, pantallas y computadoras de todo tipo.

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Significado

En pocas palabras, no hay circuito eléctrico que pueda funcionar sin un interruptor. Las lámparas no se podrían encender por la noche y apagar durante el día, los sistemas de calefacción no podrían mantener la temperatura a un nivel determinado, y reproductores de CD no podrían cambiar las pistas. Las computadoras modernas utilizan amplias selecciones de cientos de miles de minúsculos interruptores, llamados transistores, para realizar cálculos complejos en un instante. Más que cualquier otra cosa, el tamaño y la velocidad de estos cada vez más pequeños y rápidos interruptores determinan el avance de la revolución digital.

Función

Un interruptor controla el flujo de electricidad. La mayoría de los interruptores simplemente encienden y apagan, pero algunos interruptores son capaces de un control más sutil. Un regulador de intensidad, por ejemplo, es capaz de ajustar el nivel de potencia de una lámpara a cualquier valor entre la máxima y mínima potencia. Un transistor interruptor también puede variar la corriente a casi cualquier nivel entre la forma de encendido y apagado. Debido a esta capacidad, los transistores se puede utilizar para amplificar la música. Toman una pequeña onda electrónica que representa una señal musical y la utilizan para controlar una ola electrónica más grande que representa una señal más musical con más volumen.

Tipos

Los interruptores en las paredes son interruptores mecánicos. Tienen dos piezas de metal dentro, cada una unido a un lado de un circuito. Cuando el interruptor está encendido, las piezas se tocan y la electricidad fluye a través del circuito. Cuando el interruptor está apagado, se interrumpe la conexión y la electricidad no puede fluir. Un disyuntor es un tipo especial de interruptor mecánico. Se mantiene cerrado la mayor parte del tiempo, pero se abre automáticamente cuando demasiada corriente fluye a través de éste. Los interruptores que encienden los aparatos son por lo general los relés. Un relé es un pequeño interruptor mecánico que acciona un interruptor grande. Cuando se enciende el televisor, se cierra un interruptor mecánico que genera un campo electromagnético. Ese campo acciona un interruptor cerrado más grande, al encender el televisor. Los interruptores en las computadoras, teléfonos celulares y otras piezas de electrónica compleja se llaman transistores. Un transistor es como un muy pequeño pero muy eficiente relé. Un pequeño voltaje controla un voltaje mucho mayor. Los transistores se pueden utilizar en arreglos complejos para llevar a cabo procesos lógicos, amplificar los sonidos y hacer muchas otras cosas útiles.

Características

La mayoría de los interruptores son buenos en hacer un determinado tipo de tarea. Los interruptores y relés mecánicos son muy estables, y pueden manejar una gran cantidad de corriente sin desperdiciar mucha corriente. Son buenos para tareas en las que sólo tienes que encender o apagar algo de vez en cuando. Es por eso que se utilizan en las principales fuentes de alimentación de los aparatos, y para controlar la iluminación de tu casa. Los transistores son interruptores buenos si necesitas que algo se encienda o apague rápidamente. No tienen partes móviles, por lo que no pueden ser dañados por estar constantemente encendiendo y apagando, como los interruptores mecánicos y la mayoría de los relés. Sin embargo, pierden algo de corriente, así que en realidad no son tan buenos como los interruptores mecánicos y relés para las fuentes principales de alimentación.

Potencial

Uno de los mayores obstáculos de las computadoras es la interferencia electromagnética. Mientras los diminutos transistores envían una increíble cantidad de información de un lado a otro muy rápidamente, las señales comienzan a interferir unas con otras. Esto hace que sea difícil hacer que las computadoras sean más rápidas después de un cierto punto. Una posible solución es usar circuitos e interruptores de fibra óptica. La fibra óptica utiliza luz en lugar de electricidad, la luz no tiene los mismos problemas de interferencia que tiene la electricidad. Ahora, los cables de fibra óptica pueden acelerar el tráfico de Internet. Si los ingenieros informáticos pueden desarrollar una versión de fibra óptica de un transistor, que será capaz de hacer que las computadoras sean mucho más rápidas y más potente.

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