Inventos famosos de la química

Escrito por john brennan | Traducido por gabriela alessandrello
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Inventos famosos de la química
La química es el estudio de la materia y las reacciones químicas. (urea - harnstoff image by Cornelia Pithart from Fotolia.com)

Por miles de años la humanidad buscó entender cómo y por qué las distintas sustancias presentan propiedades particulares. En el siglo IV aC, Aristóteles dijo que toda la materia estaba compuesta por cuatro elementos: tierra, aire, fuego y agua. Sus teorías influenciaron fuertemente a los alquimistas, que querían encontrar el "elixir de la vida" y convertir el plomo en oro. A pesar de que estas ideas no fueron correctas, los experimentos que las contradijeron fueron los que fundaron las bases de la química moderna.

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Batería química

Las baterías tienen innumerables usos en el mundo actual: desde las linternas a la batería a los autos eléctricos. La primera batería fue inventada por un italiano, el conde Alessandro Volta, en el año 1800. Él apiló alternadamente discos de cobre y zinc, separándolos con tiras de papel mojadas con agua salada. Al dispositivo se lo llamó "pila voltaica" y su nombre viene de Volta. También fue el comienzo de una rama de la química llamada electroquímica. La unidad de fuerza electromotriz, el volt, se nombró en honor a Volta.

Goma vulcanizada

Charles Goodyear murió muy endeudado, pero la invención que le legó a la humanidad enriqueció a muchos otros. Goodyear nació en el año 1800 y fue ferretero hasta que comenzó a trabajar con caucho en el año 1833. El caucho ya se había reconocido como un material con mucho potencial pero nadie había encontrado la manera de mantenerlo estable a diferentes temperaturas. En el año 1841, luego de años de esfuerzo infructuoso, Goodyear descubrió finalmente una técnica para fortalecer el caucho con azufre y vulcanizarlo para que fuera más durable y resistente al calor. Le siguieron muchos años de deudas y peleas por las patentes y Goodyear nunca se enriqueció por su invención. La compañía Goodyear de caucho y cubiertas lleva su nombre en su honor pero no está relacionada de ninguna otra manera con la familia Goodyear.

El proceso Haber-Bosch

A fines del siglo XIX, principios del siglo XX, muchos químicos buscaban una forma efectiva de fijar el nitrógeno atmosférico. Las plantas necesitan nitrógeno para crecer y los compuestos nitrogenados también son esenciales para la manufactura de explosivos como el trinitrotolueno o TNT. Era necesaria entonces una fuente confiable de nitrógeno tanto para la agricultura como para la guerra. El nitrógeno atmosférico es particularmente inerte e inicialmente muchos científicos vieron sus esfuerzos frustrados. No fue hasta principios del siglo 20 que el químico Fritz Haber y el ingeniero Karl Bosch lograron el éxito.

El proceso que usaron para producir amoníaco se llamó proceso Haber-Bosch y hoy en día es vital para la fabricación de fertilizantes en el mundo entero. Según el sitio de la Universidad de Historia de la Ciencia de Princeton, es muy probable que Alemania no hubiera durado tanto en la primer Guerra Mundial de no ser por el proceso Haber-Bosch.

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