¿Qué es un isótopo en química?

Escrito por marinho silva | Traducido por florencia kushidonchi
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¿Qué es un isótopo en química?
Los isótopos son variaciones de los elementos que contienen una cantidad igual de protones y neutrones. (Jupiterimages/Photos.com/Getty Images)

Todos los objetos materiales del universo conocido están compuestos por pequeñas partículas de materia, conocidas como átomos. Los átomos están compuestos por electrones, neutrones y protones. Estas tres propiedades tienen diversas variaciones. En particular, las variaciones en la cantidad de protones dentro del núcleo del átomo juega un papel importante en la determinación del elemento del que se trata. En general, los átomos contienen una cantidad equivalente de protones y neutrones. Cuando estas cantidades no son iguales, se dice que el átomo es un isótopo.

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Composición atómica

Los elementos se definen por la cantidad de protones dentro de su núcleo. La forma más común y estable de un elemento tiene una cantidad equivalente de protones y neutrones. Sin embargo, las variaciones de los elementos suceden cuando la cantidad de neutrones excede la cantidad de protones. Estos átomos se conocen como isótopos de su elemento particular.

Notación

Los métodos para registrar los isótopos en las investigaciones difieren de los de los elementos tradicionales. La primera parte destaca el elemento base utilizando su símbolo. La segunda, es la suma de los protones y neutrones del isótopo. Por ejemplo, un isótopo de carbono con seis protones y siete neutrones se anotaría como C13.

Descomposición radioactiva

Algunas variaciones de isótopos son más estables que otras. Si un isótopo tiene demasiados o pocos neutrones, puede sufrir una descomposición radioactiva. Ésta hace que los isótopos inestables retomen formas más estables. Por ejemplo C14 es un isótopo inestable y, por lo tanto, se descompondrá lentamente en una forma más estable, el C12. La descomposición radioactiva se genera a un ritmo regular y predecible. Por ejemplo, el carbono se descompondrá de C14 a C12 en dos mil años. Las tazas de descomposición varían de acuerdo al elemento y lo harán desde un par de minutos a varios miles de años.

Masa atómica

Los átomos están organizados en la tabla periódica de acuerdo a su masa atómica. La tabla periódica incluye 118 elementos conocidos hasta el 2011. La masa atómica de un elemento es la suma de sus protones y neutrones. Si embargo, las masas atómicas nunca son números enteros. Esto se debe a que deben estar incluidas las variaciones de los isótopos. Por lo tanto, la masa atómica de los elementos que está presente en la tabla periódica es el promedio de la masa atómica tradicional del elemento y la de sus variaciones isotópicas. Por ejemplo, el carbono tiene una masa atómica de 12,011, cantidad obtenida del promedio de sus formas isotópicas C12, C13 y C14.

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