Límites regulatorios del EPA para la bacteria coliforme en el agua potable

Escrito por elizabeth streeter | Traducido por eva ortiz
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Límites regulatorios del EPA para la bacteria coliforme en el agua potable
La EPA tiene límites reglamentarios sobre la cantidad de bacterias coliformes que puede haber en el agua potable. (Jupiterimages/Comstock/Getty Images)

Las bacterias coliformes son microorganismos que viven naturalmente en el suelo, la vida vegetal, el agua y el tracto gastrointestinal de los animales. Estas bacterias con frecuencia no causan enfermedades en humanos, pero los recuentos de bacterias anormales pueden indicar que el suministro de agua no es seguro para el consumo, de acuerdo con la Agencia de Protección Ambiental de Estados Unidos (EPA, por sus siglas en inglés).

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Posibles peligros de las bacterias coliformes

Aunque muchas formas de coliformes no contribuyen a la enfermedad, algunas formas de las bacterias, como las coliformes fecales y la Escherichia coli (E. coli), pueden causar gastroenteritis. La gastroenteritis, según la EPA, causa síntomas tales como diarrea, náuseas y vómitos. Las reacciones más graves pueden ocurrir en personas con un sistema inmunitario deteriorado, ancianos y niños pequeños.

Límites de coliformes totales

El MCLG (contaminantes máximos permitidos para el objetivo de salud, por sus siglas en inglés) para los niveles de coliformes totales es igual a cero. La presencia de coliformes fecales desencadena una prueba positiva. Los sistemas de agua no pueden tener más de un 5 por ciento de su agua de análisis con muestras positivas de coliformes cada mes. Para un sistema de agua más pequeño, que recolecta menos de 40 muestras cada mes, la EPA limita las muestras positivas a una por mes.

Violación aguda del MCL

Un recuento de coliformes totales anormal puede indicar una ruptura en el proceso de tratamiento de agua. Cuando esto ocurre, la EPA requiere que las plantas de tratamiento pongan a prueba las muestras para buscar coliformes fecales o la presencia de E. coli. Una lectura positiva de este tipo de bacterias produce una violación aguda del MCL (nivel máximo de contaminante). Si esto ocurre, los operadores del sistemas de agua deben notificar al público dentro de las 24 horas después de que la empresa es notificada acerca de la violación. La empresa también debe notificar a las autoridades estatales al siguiente día hábil.

Violación mensual del MCL

Cuando más de 5 por ciento de las muestras de agua contiene bacterias coliformes, pero no se han encontrado coliformes fecales, se produce una violación MCL mensual. Después de la notificación, la EPA requiere que estas violaciones sean reportadas a las autoridades estatales el siguiente día hábil. El público debe ser informado dentro de los 30 días.

Eliminación de coliformes

Para eliminar coliformes en el suministro de agua, los proveedores desinfectan el agua. Los tratamientos utilizados son el cloro, la luz UV (ultravioleta) y el ozono. La EPA señala que estos neutralizan la E. Coli. Si hay una violación, las acciones típicas implican localizar y eliminar la fuente de la contaminación. El proveedor de agua también puede tomar medidas para prevenir la contaminación futura, así como reparar los equipos de desinfección, según la EPA.

Consideraciones

Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés), uno de cada siete estadounidenses usa agua de sistemas como los pozos privados. La EPA no regula estos sistemas. NSF International, una organización sin fines de lucro dedicada a garantizar la seguridad pública a través de la certificación y la gestión del riesgo, sugiere que los consumidores analicen el agua de sistemas privados anualmente para monitorear los niveles de coliformes totales. Los consumidores pueden solicitar recomendaciones o pruebas de sus departamentos de salud locales.

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