Una lista de elementos radioactivos hechos por el hombre

Escrito por david samson | Traducido por martín giovana
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Una lista de elementos radioactivos hechos por el hombre
Existen 26 elementos hechos por el hombre en la tabla periódica. (Hemera Technologies/PhotoObjects.net/Getty Images)

El número atómico de un átomo, el número de protones en su núcleo, determina de qué elemento se trata. Los investigadores producen elementos sintéticos mediante el bombardeo de un elemento existente con los protones, los neutrones o los núcleos de átomos más pequeños. El núcleo del elemento existente incorpora estas partículas en un proceso llamado fusión, cambiando así el número atómico y la creación de un nuevo elemento. Todos los elementos más pesados ​​que el uranio [U92] son ​​obra del hombre. La mayoría de los elementos sintéticos son extremadamente de corta duración y se descomponen en átomos más pequeños después de unos pocos milisegundos. Pero algunos, como el plutonio, el americio y tecnecio, se les ha encontrado usos comerciales, científicos y médicos.

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Tecnecio

Tomando su nombre de la palabra griega "technetos", que significa artificial, el tecnecio [Tc43] fue el primer elemento producido sintéticamente. En 1937, los investigadores Carlo Perrier y Emilio Segre descubrieron este elemento después de bombardear una muestra de molibdeno con núcleos de deuterio. Los médicos e investigadores médicos utilizan pequeñas cantidades de este metal gris plateado como un trazador radiactivo para detectar ciertas enfermedades y para controlar las funciones corporales. Los ingenieros utilizan el tecnecio para calibrar la maquinaria, y pequeñas concentraciones de óxido de tecnecio pueden proteger el acero y el hierro de la corrosión.

Neptunio

El uranio, con un número atómico de 92, es el elemento natural más pesado conocido. El neptunio [Np93] fue el transuránico sintetizado por primera vez (después del uranio). Trabajando en el laboratotio de la Universidad de Berkeley California contra las radiaciones, Edwin McMillan y Philip H. Abelson produjeron neptunio mediante el bombardeo de uranio con neutrones. Llamaron al nuevo elemento neptunio por el planeta Neptuno, el siguiente planeta después del homónimo de uranio Urano.

Plutonio

Producido por primera vez en 1940 por un equipo de investigación con Glenn Seaborg, McMillan Edwin, Joseph Kennedy y Arthur Wahl, el plutonio [Pu94] toma su nombre del planeta Plutón, siguiendo la línea de uranio y neptunio. Los investigadores descubrieron que el bombardeo de elementos pesados​​ e inestables con neutrones lentos provocó que se descompongan en una reacción de fisión en cadena, liberando una cantidad increíble de energía. Las centrales nucleares son una reacción de fisión controlada de plutonio para producir electricidad, y una reacción de fisión en cadena descontrolada libera la fuerza destructiva de la bomba atómica.

Americio

Trabajando en el año 1944 en la Universidad de Chicago, los investigadores Seaborg, James y Morgan se refirieron inicialmente al americio [AM95] como "caos" debido a las dificultades que experimentaron tratando de aislar el nuevo elemento. Los detectores de humo de cámara de ionización contienen pequeñas cantidades de este metal blanco plateado altamente radioactivo en forma de dióxido de americio. Un gramo de dióxido de americio puede producir alrededor de 3 millones de detectores de humo hogareños.

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