¿De qué manera influyen las placas tectónicas sobre la vida en la Tierra?

Escrito por doug donald | Traducido por florencia kushidonchi
¿De qué manera influyen las placas tectónicas sobre la vida en la Tierra?

La falla de San Andrés de California marca el límite entre las placas pacífica y norteamericana.

David Paul Morris/Getty Images News/Getty Images

Si crees que los objetos que se mueven sólo unos pocos centímetros al año no pueden influir considerablemente en la vida terrestre, piénsalo dos veces. Las placas litosféricas se mueven aproximadamente al mismo ritmo que el crecimiento de tus uñas, y sin embargo han originado las montañas más altas y las fosas oceánicas más profundas del planeta. El movimiento imperceptible de las placas durante millones de años ha dado forma a la superficie de la Tierra y ha ocasionado algunos de los eventos naturales más impresionantes y a veces aterradores del planeta.

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Teoría de las placas tectónicas

La teoría de las placas tectónicas se desarrolló a partir del concepto original de la deriva continental, una idea que fue ampliamente descartada por la comunidad científica a principios del siglo XX. En la década de 1960, las placas tectónicas fueron universalmente aceptadas como la fuerza principal detrás de los terremotos, el vulcanismo, la deriva continental y la creación de las cordilleras y las zonas de grietas. La superficie o corteza terrestre se combina con la parte superior del manto sólido para formar una carcasa rígida de aproximadamente 50 millas (80,5 km) de grosor denominada litósfera, que está dividida en varios bloques conocidos como placas litosféricas o tectónicas. Estas placas, que se ensamblan como un rompecabezas esférico, flotan en una capa semifluida del manto conocido como astenósfera. Las placas tectónicas están en movimiento constante entre sí, chocando, separándose y deslizando los bordes en un proceso lento con efectos de largo alcance sobre prácticamente toda la vida terrestre.

Terremotos y placas tectónicas

Los terremotos ocurren principalmente a lo largo de los límites de las placas tectónicas, y son uno de los fenómenos naturales más violentos y destructivos de la Tierra. Se originan a partir de una liberación abrupta de estrés y tensión acumulada generada por las placas cuando los bordes convergen, se subducen o se deslizan uno por encima del otro. La historia de la devastación y muerte ocasionadas por los terremotos y sus efectos posteriores, como tsunamis, está bien documentada. Un terremoto catastrófico en el Océano Índico en 2004 generó tsunamis masivos que mataron a más de 230.000 personas en 14 países. El terremoto y el tsunami de 2011 en Tohuku, arrasaron la cuidad costera japonesa de Sendai, ocasionando alrededor de 15.000 muertes. El suceso de Tohuku también afecto la economía mundial y un daño severo en la planta de energía nuclear de Fukushima, contaminando millas de tierra alrededor y enviando nubes de partículas radioactivas a la atmósfera.

Vulcanismo y placas tectónicas

Al igual que los terremotos, el vulcanismo sucede cerca de los límites de las placas. Las placas convergentes generan zonas de subducción en donde se subducen las placas oceánicas o se sumergen debajo de una placa continental u otra placa oceánica. La placa descendiente se hunde cada vez más, generando una fosa oceánica, destruyendo el material de la corteza y convirtiéndolo en magma a través de la fricción, el calor y la presión. Luego, el magma más liviano se eleva hacia rocas más densas de los alrededores, alcanzando con el tiempo la superficie para formar volcanes. El "Anillo de fuego" del Océano Pacífico se originó a partir del proceso de subducción.

Los efectos del vulcanismo

Los efectos del vulcanismo son de gran alcance. Los volcanes activos son una amenaza para las plantas y los animales de los alrededores. Las principales erupciones volcánicas de la historia han alterado paisajes, destruido bosques y tierras de labranza, ocasionando una pérdida considerable de vida y propiedad. Cuando el volcán Nevado del Ruiz de Colombia entró en erupción en 1985, derritió glaciares y sepultó la ciudad de Armero, 30 millas (48,3 km) debajo de una capa de lodo y desechos, dejando como resultado más de 20.000 muertes. La erupción colosal del Monte Tambora en Indonesia tuvo un efecto a nivel global. En la erupción más grande que ha sido registrada, el Tambora eyectó una nube de cenizas que modificó el clima de la Tierra en forma temporal, bloqueando la luz del Sol y disminuyendo las temperaturas, ocasionando la mayor hambruna del siglo XIX, debido a la pérdida de los cultivos y el ganado a lo largo de gran parte del hemisferio Norte. Los efectos positivos de los volcanes incluyen la creación de tierras fértiles y ricas en nutrientes que producen cultivos que van desde el café y el té hasta una variedad de frutas tropicales.

Biodiversidad

El movimiento de las placas tectónicas contribuye con la biodiversidad de la Tierra. A medida que los volcanes oceánicos extintos se erosionan en el mar, sus calderas se convierten en hábitats para una amplia variedad de vida marina. La lava del Kilauea hace que la isla de Hawái vaya creciendo un poco cada año, creando nuevos ambientes oceánicos. Los organismos extraños se adaptan a la vida en la oscuridad perpetua, tolerando presiones y temperaturas casi heladas en las fosas de la profundidad marina, mientras que otros se adaptan a la vida cerca de los límites de las placas divergentes que generan respiraderos hidrotérmicos en el lecho marino, llamados chimeneas negras, en donde las temperaturas del agua pueden exceder los 400 grados F (204,5 grados C).

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