¿Qué es la meteorización o intemperismo del silicato?

Escrito por julia ferrini | Traducido por tere colín
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¿Qué es la meteorización o intemperismo del silicato?
Los minerales de silicato se encuentran en aproximadamente el 95 % de las rocas. (Thinkstock/Comstock/Getty Images)

Hay tres formas de intemperismo o meteorización, que implican procesos físicos, químicos y biológicos. Aunque el intemperismo o meteorización se puede confundir con la erosión, hay diferencias sutiles. La erosión se produce por el desgaste, el transporte y la deposición de materiales, mientras en el intemperismo se altera o desintegra el material en su composición original. El intemperismo del silicato ayuda a dar forma a la superficie de la tierra, regular los ciclos globales y químicos e incluso a determinar el aporte de nutrientes a los ecosistemas.

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Identificación

Si sales al exterior y recoges una piedra de tu patio trasero, lo más probable es que tengas en tus manos una roca que contiene minerales de silicato. Los silicatos constituyen aproximadamente el 95 % de la corteza y el manto de la tierra y son un componente importante de las rocas ígneas (rocas cristalinas o vítreas formadas por el enfriamiento y solidificación del magma) Los minerales con esta combinación de silicio y oxígeno se encuentran también, aunque con menos abundancia, en las rocas sedimentarias (formadas por otros fragmentos de roca y cementados juntos) y rocas metamórficas (formadas por el calentamiento y la presurización de la roca existente).

Composición

La composición principal para todos los minerales de silicato es el tetraedro de silicio-oxígeno, una estructura tridimensional de cuatro caras limitada por polígonos. La composición incluye un catión de silicio central unido a cuatro átomos de oxígeno que se encuentran en las esquinas de un tetraedro regular. Aproximadamente el 25 % de todos los minerales conocidos y el 40 % de los más comunes son silicatos. Los límites del silicio enlazado y el oxígeno se producen por iones de carga opuesta y electrones compartidos.

Intemperismo o meteorización

La superficie de la Tierra se forma por la meteorización provocada por factores físicos, químicos o biológicos. Estos factores pueden actuar por separado o como una fuerza combinada. El intemperismo o meteorización física provoca el desgaste del material de roca sin desintegración química. La expansión térmica (el proceso alternado de congelación y descongelación, que es evidente en la parte norte de Estados Unidos y la mayor parte de Canadá) es la principal fuente de desgaste físico. La meteorización química ocurre cuando se altera la composición mineral de la roca.

¿Qué es la meteorización o intemperismo del silicato?
El intemperismos afecta al paisaje. (Image by Flickr.com, courtesy of Leonardo Aguiar)

La imagen completa

De acuerdo con R. Sigurdur Gislason, del Instituto de Ciencias de la Tierra (Islandia) y Eric H. Oelkers, del Géochimie et Biogéochimie Experimentale (Francia), "el intemperismo o meteorización por silicato (meteorización química) controla el clima mediante el consumo del dióxido de carbono atmosférico (CO2)" dentro de una escala de tiempo geológico. El CO2 finalmente se almacena como carbonatos en el océano. Un tercio de la intemperismo del silicato es el resultado de la meteorización que ocurre en las islas volcánicas y los continentes. El flujo de consumo de CO2 en la atmósfera es debido en gran parte a la alta tasa de intemperismo de los basaltos. Por cada aumento de un grado en la temperatura, las tasas de meteorización química aumentan aproximadamente un 10%. Pero la mayoría de los silicatos se disuelven de manera inconsistente con el intemperismo, ya que se unen con otros minerales tales como arcillas. Estos silicatos en suspensión que van a dar a los océanos son muy reactivos en las aguas del océano y dependen de este modo del clima.

Impacto

De las rocas expuestas en la superficie de la Tierra, aproximadamente el 90% está constituida por silicatos. Aproximadamente una cuarta parte de esa roca es intrusiva (por ejemplo, el granito), otra cuarta parte es extrusiva o volcánica, y la otra mitad es metamórfica y "precámbrica" (un período que se extiende desde hace unos 4000 millones años, -que es la edad aproximada de las rocas conocidas más antiguas- hasta hace 542 millones de años). Al estar conformada por silicatos, la meteorización de la roca volcánica es la más rápida. Pero haría falta más de 1 millón de años de meteorización de silicatos para estabilizar el CO2 atmosférico, aun cuando el desgaste de silicato acelera la eliminación de CO2. Dada esta escala de tiempo, determinada por la disminución de vegetación y las tasas de meteorización, los niveles de CO2 volverán a estar por encima de los de la era preindustrial.

¿Qué es la meteorización o intemperismo del silicato?
Los volcanes se erosionan rápidamente, afectando así la vida marina. (Thinkstock/Comstock/Getty Images)

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