Microbios que se alimentan del petróleo

Escrito por maggie moulatsiotis | Traducido por juliana star
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Microbios que se alimentan del petróleo
Los microbios se estudian en los laboratorios de bio-ingeniería para ayudar a limpiar los derrames peligrosos en el medio ambiente. (Jupiterimages/Photos.com/Getty Images)

Un microbio es un organismo microscópico que es pequeño y simple por sí mismo. Sin embargo los microbios no viven por su cuenta, sino que viven en colonias con otros microbios y se alimentan de compuestos naturales y sintéticos. Los microbios pueden ser peligrosos para la vida al alimentarse de las células de los humanos, animales y plantas, mientras que algunos pueden salvar vidas como los de la penicilina. Los bio-ingenieros ahora intentan manipular la forma en la que los microbios que se alimentan del petróleo pueden ayudar a limpiar el medio ambiente.

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El microbio consumidor de petróleo más común que se encuentra de forma natural en el océano es llamado Alcanivorax borkumensis. Este microbio se alimenta de los derrames de petróleo y usa partes de la compleja composición de los hidrocarburos en el petróleo como su fuente principal de carbón y energía. El A. borkumensis es el organismo más documentado de su tipo y ha sido estudiado de cerca desde la década de 1970. Otro descubrimiento ha mostrado que el microbio llamado Pseudomonas aeruginosa tiene una cepa llamada "NY3" que puede producir un "tensoactivo" que en esencia descompone el petróleo en su estado líquido, lo que disminuye sus efectos perjudiciales sobre el medio ambiente.

Microbios inorgánicos

En el momento de esta publicación los científicos intentan crear imitaciones de microbios super cargados mediante la bio-ingeniería. De forma ideal, estos microbios consumidores de petróleo creados en el laboratorio deben ser capaces de descomponer el petróleo del agua e ingerir la composición completa de hidrocarburos con poco o ningún impacto negativo para el ambiente marítimo en el área afectada. Este proceso, la "bio remediación mejorada", es usado por los científicos en todo el mundo para tratar y resolver problemas con la limpieza de grandes derrames de sustancias químicas peligrosas.

Riesgos

El efecto del rápido consumo de petróleo derramado del microbio A. borkumensis puede ser tan perjudicial para la vida marina como el propio derrame. Al alimentarse la A. borkumensis reduce los niveles de oxígeno del área circundante, lo que a su vez altera el equilibrio natural del océano. Los bio-ingenieros están tratando de hacer frente a este problema, pero también corren el riesgo de crear un desequilibrio imprevisto con la introducción de nuevos microbios. Debido a esto la ciencia debe ser lenta, calculada y probada de forma continua antes de poder usarla a gran escala en el ambiente natural.

Ventajas

Las ventajas de aprovechar el poder de un microbio que come petróleo de forma natural son infinitas. Si los biólogos pudieran manipular las cepas microbianas para limpiar residuos peligrosos sin efectos negativos duraderos en el ambiente, entonces los desastres como el derrame de petróleo del año 2010 en la costa del Golfo podrían ser remediados más rápida y eficientemente. Con una puerta abierta hacia el descubrimiento, los biólogos creen que del 50 al 60 por ciento de toda la vida oceánica está compuesta de microbios. Esto también se suma al difícil acto de equilibrio de crear un microbio diseñado mediante la ingeniería que no perjudique a los habitantes naturales del mar abierto.

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