Microbios usados para limpiar derrames de petróleo

Escrito por joe steel | Traducido por blas isaguirres
Microbios usados para limpiar derrames de petróleo

Muchos microbios pueden digerir petróleo como alimento.

Jupiterimages/Photos.com/Getty Images

Los microbios presentes en la naturaleza, la mayoría bacterias, pero también hongos y algunos otros organismos, consumen petróleo por energía al igual que los seres humanos consumen nuestros alimentos conocidos para el mismo propósito. Cientos de millones de años de evolución con presencia de origen natural en filtraciones de petróleo les han dado la capacidad de digerir muchos, pero no todos, de los miles de compuestos en petróleo. Si bien la idea de usar microbios para ayudar a limpiar los derrames de petróleo hechos por el hombre tiene sus problemas, la ingeniería genética puede brindar una respuesta.

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Evolución

La ciencia de rápida mejora de la secuenciación del ADN ha revelado que las bacterias consumidoras de petróleo están muy extendidas en la tierra. Filtraciones naturales de petróleo a la superficie de la tierra (en tierra y en el fondo del mar) se producen ampliamente en todo el mundo. Se estima que la mitad del petróleo en los océanos del mundo, resultan de la filtración natural. No es sorprendente que algunos microbios hayan evolucionado para tomar ventaja de esto. Aunque a menudo considerado como un mineral, el petróleo es, de hecho, una sustancia biológica (los restos de algas y otros materiales vegetales que murieron hace mucho tiempo y que el tiempo, el calor y la tremenda presión durante millones de años los transformaron en materias primas preciosas de la que los humanos dependen tanto. El petróleo contiene no sólo energía para los coches, sino que también energía alimentaria que algunos microbios utilizan para vivir y prosperar.

Energía

Las bacterias son las más comunes de los organismos que han desarrollado la capacidad de digerir, o degradar, el petróleo en energía (es decir, "comer" como los seres humanos comen alimentos) aunque algunos tipos de hongos y otros organismos también pueden hacerlo. En la mayoría de los casos, la degradación microbiana de petróleo se produce mientras los microbios absorben el oxígeno y "queman" el petróleo en energía. En algunos casos, sin embargo, la degradación se produce de manera anóxica, sin oxígeno. Esto es importante, porque gran parte de la remediación de derrames de petróleo en el que los seres humanos están interesados ​​pueden tener lugar en ambientes (por ejemplo, las marismas) donde prevalecen condiciones de anoxia.

Petróleo

Mientras que muchos microbios pueden consumir petróleo, el petróleo en sí es una sustancia compleja formada por decenas de miles de compuestos diferentes. Algunas porciones de petróleo consisten en elementos volátiles como el metano y el propano que se evaporan rápidamente, hidrocarburos saturados que son más fácilmente biodegradables y compuestos aromáticos, algunos de los cuales son resistentes a la biodegradación. Las resinas que contienen nitrógeno y azufre también son comunes en el petróleo. Algunas bacterias son capaces de degradar muchos de los hidrocarburos en el aceite, pero ningún organismo individual es capaz de limpiar todos los compuestos en el petróleo por sí mismo. La mayoría de las bacterias se especializan en pocos hidrocarburos.

Biorremediación

Usar microbios para limpiar los derrames de petróleo, llamado biorremediación, suena prometedor, pero los estudios científicos no han demostrado que agregar microbios en el sitio de un derrame de petróleo haya ayudado a acelerar el proceso de degradación del petróleo que se produce naturalmente, de acuerdo con IEEE Spectrum. Parte del problema es que las comunidades de microorganismos que se alimentan de petróleo no pueden crecer lo suficientemente rápido como para responder ante derrames que dañan el medio ambiente. Las bacterias come-petróleo necesitan nutrientes adicionales para expandir sus poblaciones, sobre todo nitrógeno y fósforo. Pero gran parte de la costa de Estados Unidos, donde la biorremediación sería más eficaz (al contrario que en el océano abierto) ya sufre de un exceso de nitrógeno y fósforo causado por la contaminación humana. A través de la ingeniería genética, puede ser posible aumentar la capacidad de microbios para degradar el petróleo. Los intentos de biorremediación pueden tener otros efectos sobre el medio ambiente que no se reconocen claramente.

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