El uso de microorganismos en la biorremediación

Escrito por jillian o'keeffe Google | Traducido por javier enrique rojahelis busto
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El uso de microorganismos en la biorremediación
Ciertos microbios pueden limpiar derrames de petróleo. (Paul Katz/Photodisc/Getty Images)

La biorremediación es el proceso de limpieza de la contaminación mediante el uso de organismos vivos en lugar de detergentes o métodos de recolección. Los microbios son útiles en esta área, ya que pueden emplearse en un amplio rango de tipos de contaminación. Algunos microbios se están utilizando en la solución de los problemas de contaminación y más especies de microorganismos se encuentran en estudio.

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Fundamentos de la biorremediación

Los microorganismos necesitan tomar nutrientes de su entorno para crecer y multiplicarse. Los microbios metabolizan estos nutrientes, lo que significa que las sustancias que absorbe el microbio se descomponen y éste excreta sustancias distintas. En la biorremediación, las sustancias que se excretan son menos dañinas que el contaminante original. Básicamente, los microbios se alimentan de la contaminación y limpian el área.

Tipos de biorremediación

Los microorganismos pueden realizar biorremediación en tres formas. En ocasiones, los microbios dentro de una zona contaminada se adaptan a la contaminación natural y la descomponen como parte de su fuente alimenticia o se adaptan a las toxinas que les son suficientes para sobrevivir y convierten la contaminación en sustancias que son inofensivas para ellos mismos y otras formas de vida. A este sistema natural se llama atenuación natural. Si los microbios no descomponen naturalmente el contaminante, la adición de nutrientes puede estimular la biorremediación. Este proceso se llama bio-estimulación. Por último, los seres humanos pueden añadir artificialmente una población microbiana nueva a un zona para tratar el contaminante. Esto se conoce como bio-aumentación.

Tipos de contaminación

Algunos microbios pueden descomponer productos y subproductos derivados del petróleo que son cancerígenos. Esto puede funcionar para la contaminación de las aguas subterráneas o los derrames de petróleo en el mar. Las bacterias también pueden eliminar los metales pesados ​​del medio ambiente como el mercurio. Una bacteria, la Geobacter sulfurreducens, absorbe el uranio radiactivo del agua y lo almacena de modo que se vuelve fácilmente recolectable, de acuerdo con el Centro de Ciencias de Saint Louis (SLSC, por sus siglas en inglés). Otras bacterias pueden descomponer solventes y sustancias cloradas. Ciertos plaguicidas también son comestibles para los microbios de biorremediación, según el SLSC, especialmente cuando están presentes nutrientes añadidos para aumentar la tasa de metabolismo.

Diseño artificial de microorganismos

Aunque naturalmente algunas especies de microbios tienen la capacidad de descomponer los contaminantes, algunos otros microbios que se emplean en la biorremediación son modificados genéticamente para darles artificialmente esas habilidades.

Ventajas

Los microorganismos son relativamente baratos de producir y utilizar en comparación con otras medidas de control de la contaminación. El vertedero se reduce conforme el suelo contaminado no necesita ser eliminado y no se utilizan materiales para absorber o recoger el contaminante. Los microbios se autoreproducen y su uso tiende a ser más respetuoso con el medio ambiente y con menos efectos secundarios que otros métodos de control.

Desventajas

Los microorganismos en biorremediación pueden llevarse varios años para limpiar completamente el área contaminada. Incluso después de que la limpieza se haya completado, los propios microorganismos pueden necesitar ser recolectados para eliminar los contaminantes como el uranio que se ha almacenado en ellos. El clima también puede jugar un papel en la eficiencia del proceso, ya que los microbios aplicados pueden ser barridos o morir durante una sequía.

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