¿Por qué ocurre el efecto Coriolis?

Escrito por jeff benson | Traducido por andrés marino ruiz
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¿Por qué ocurre el efecto Coriolis?
Los brazos que giran de un huracán son un ejemplo de la fuerza Coriolis. (Comstock Images/Comstock/Getty Images)

El efecto Coriolis es resultado del movimiento de rotación de la Tierra. En el Ecuador, la Tierra rota a la velocidad de 1.674,4 km/h, mientras que orbita alrededor del sol. El movimiento crea una fuerza de inercia que puede ser observada directamente y demostrada experimentalmente. Los objetos sobre la superficie de la Tierra y las masas de aire (también conocidos como "frentes"), están directamente afectadas por el efecto Coriolis generado por la rotación de la Tierra.

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Un poco de historia, muchos datos

La fuerza fue descubierta por Gustave-Gaspard Coriolis, un ingeniero y matemático francés del siglo XIX, en 1835. Coriolis describió matemáticamente por qué los vientos empujados en línea recta por diferencias de presión tendían a seguir caminos curvos en la superficie de la tierra. En términos simples, a medida que el aire fluye desde alta a baja presión, la Tierra rota debajo de él. En el hemisferio norte, los vientos giran a la derecha, mientras que en el hemisferio sur, giran hacia la izquierda. La fuerza es cero en el Ecuador. A pesar de las fórmulas matemáticas, Coriolis no logró entender lo que esto significaba para la meteorología. En 1856, un estadounidense llamado William Ferrel aplicó el efecto Coriolis a patrones de predicción del clima y publicó sus teorías.

¿Por qué ocurre el efecto Coriolis?
El viento desea viajar en línea recta pero no lo hace, a causa del efecto Coriolis. (Michael Blann/Digital Vision/Getty Images)

Impacto en el clima

Sin la rotación de la tierra y la fuerza Coriolis, los vientos se moverían probablemente en línea recta entre los puntos de alta y baja presión; no obstante, el efecto Coriolis y la fricción contra la superficie causan distorsiones. De acuerdo con Alistair Fraser de la Universidad Estatal de Pennsylvania, es importante en la meteorología el determinar direcciones de desvío causadas por el efecto Coriolis y otras fuerzas tales como la presión de las fuerzas gradientes halladas en las áreas de alta y baja presión de la atmósfera. Fraser destaca que lo mismo se aplica a las corrientes oceánicas.

Debate del drenaje

Uno suele oír sobre el efecto Coriolis y la dirección en la que rota el agua en el drenaje. De hecho, el problema se ha vuelto un mito urbano en el que muchos creen. La verdad, de acuerdo a Jack Williams, un ex-editor de la parte del clima de USA Today, en su artículo de 2003 "Understanding the Coriolis Force", es que la fuerza Coriolis es "sólo para movimientos a grandes escalas, como el viento". Nuevamente, Alistair Fraser de la Universidad Estatal de Pennsylvania ofrece una mirada definitiva a lo que sucede. La rotación del agua del drenaje es determinada por la forma en la que se llena, la forma de la vasija o vórtices introducidos durante el uso. No tiene nada que ver con la rotación de la Tierra, ni en el hemisferio norte ni en el sur.

¿Por qué ocurre el efecto Coriolis?
La dirección en la que rota el agua en un drenaje no tiene nada que ver con el efecto Coriolis. (Jupiterimages/Comstock/Getty Images)

Impacto en los objetos

Mientras que los objetos que se mueven en libertad sobre la superficie de la Tierra pueden sufrir desvíos debido al efecto Coriolis, la mayoría de los objetos sobre la Tierra, y aquellos en el cielo como aviones o naves espaciales que tienen un cierto control sobre su dirección, no lo sufren. El armamento disparado a grandes distancias suele incorporar proyectiles que son considerados de movimiento libre. Apuntar estos dispositivos adecuadamente requiere la compensación del efecto Coriolis para alcanzar la mayor puntería posible.

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