¿Cuál es el origen de la palabra fotosíntesis?

Escrito por kate lane | Traducido por patricia a. palma
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¿Cuál es el origen de la palabra fotosíntesis?
Todas las plantas realizan el proceso de la fotosíntesis. El color verde de la mayor parte estas se debe a la clorofila, una sustancia química que hace posible el proceso. (Creatas Images/Creatas/Getty Images)

Al igual que muchos términos científicos modernos, "fotosíntesis" es una palabra con raíces griegas. Sin embargo, las dos palabras griegas que la componen -"photo" y "synthesis"- nunca se usaban juntas en el griego antiguo. El término fue acuñado a finales del siglo XIX y destinado a sustituir un término más general, "asimilación", que se utilizaba para describir muchos procesos en los organismos vivos, además del que ahora se conoce como fotosíntesis.

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Descubrimiento de la fotosíntesis

No se sabía nada del término y el proceso de la fotosíntesis hasta finales del siglo XVII, cuando se sugirió por primera vez que las plantas podían adquirir parte de sus nutrientes de la atmósfera. Pasarían otros 50 años antes de que alguien sugiriera que la luz del sol también era importante. Sin embargo, la investigación del proceso que hacía esto posible no se inició hasta el siglo XIX, cuando se investigaron la clorofila, los cloroplastos y los conceptos básicos de la fotosíntesis.

Terminología científica

A medida que la comunidad científica se desarrolló a partir de la cultura de los filósofos de la naturaleza, conservó un legado de respeto por las lenguas clásicas del latín y griego. Además, debido a que estos idiomas se consideraban muy importantes para la educación en toda Europa y los países influenciados por ellos, fueron una herramienta esencial para que los científicos se comunicaran entre sí. Gracias a la condición respetada y el carácter internacional de las lenguas clásicas, los nuevos términos científicos por lo general se basaban en las raíces de estas dos lenguas. Por lo tanto, a pesar de que el término "fotosíntesis" fue acuñado por un estadounidense, el uso de raíces griegas era algo común en ese tiempo.

Introducción de la terminología

En 1893, Charles Barnes, un botánico estadounidense, publicó un artículo en el Botanical Gazette donde proponía los términos "photosyntax" o "fotosíntesis" para describir el proceso por el cual las plantas utilizan la luz para construir moléculas de hidratos de carbono. El creía que era importante crear un nuevo término que distinguiera este suceso de otros procesos en los organismos vivos -los que habían sido entendidos un poco mejor sólo un siglo antes. Esto se debía a que en su tiempo se había acumulado una gran cantidad de investigación sobre estos fenómenos. Pero la literatura sobre la "asimilación" se había vuelto confusa, como resultado de los muchos procesos distintos que eran llamados por el mismo término.

Aceptación de la comunidad

Si bien el propio Barnes prefería el término "photosyntax", la palabra "fotosíntesis" fue la que consiguió una aprobación general. Barnes culpó en gran parte a un profesor que era su rival en botánica, Conway MacMillan, por promover el uso del término "fotosíntesis" en lugar de "photosyntax". Sin embargo, ambos ejercían una considerable influencia en ese tiempo, y fue la preferencia de una población más amplia, más que la obra de un solo hombre, la que en última instancia determinó qué término sería aceptado y cuál se desvanecería en las páginas de la historia.

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