¿Por qué los osos polares tienen el pelaje de color blanco?

Escrito por rena sherwood | Traducido por ana maría guevara
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¿Por qué los osos polares tienen el pelaje de color blanco?
Un oso polar se mezcla con su ambiente. (Jupiterimages/Photos.com/Getty Images)

Los osos polares (Ursus maritimus) desarrollaron un pelaje de color transparente en oposición al negro o marrón por camuflaje. Aunque el pelaje parece ser blanco, realmente no tiene color. En el hogar del oso polar en el Círculo Ártico, la mayoría del paisaje consiste en nieve y hielo. Los animales blancos se mezclan con el fondo blanco, escondiendo al oso de su presa y de otros osos. Esta adaptación es similar a la de la serpiente verde que vive en el césped o un venado marrón que vive en el bosque.

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Anatomía del pelo

El pelaje del oso polar consiste en dos capas, la exterior y la interior. Cada pelo de la capa exterior es hueco. Ninguno de los pelos contiene pigmento. Esta construcción refleja la luz en lugar de absorberla. Cuando el ojo humano mira el pelaje, parece ser blanco. El suave y denso pelo interior no es hueco, pero sigue siendo lo suficientemente transparente para parecer de color blanco nieve. Se piensa que los ejes del pelo hueco atrapan el aire caliente dentro del pelaje del oso, según la "Enciclopedia de la Adaptación en el Mundo Natural".

Evolución

Los osos polares evolucionaron de los osos marrones o Ursus arctos, una especie que todavía existe en Norteamérica y Eurasia. Una de la subespecies mejor conocidas de estos osos es el oso pardo o Ursus arctos horriblis. El ADN de los osos pardos en las islas ABC de Alaska se parece más al ADN del oso polar que cualquier otra población de osos en el mundo. Las dos especies se separaron hace aproximadamente 1.5 millones a 70.000 años, según la serie de la PBS llamada "Naturaleza". Los osos pardos se volvieron blancos gradualmente y más ágiles cuando algunos migraron al Círculo Ártico.

Especulación

Los osos pardos y polares pueden aparearse, creando lo que se llama "pizzly" o "grolar". Tal oso fue cazado en la selva canadiense en el 2006. Tenía el color de un oso polar. A diferencia de las otras especies híbridas, como la mula, estos osos son fértiles. El oso asesinado en el 2006 tenía una madre pizzly y un padre pardo, según el Departamento del Ambiente de los Territorios del Noreste y de Recursos Naturales. Los osos grizzly van progresivamente hacia el norte hasta el territorio del oso polar para encontrar alimento. Si el clima cambia y más pardos entran al Círculo Ártico, unas generaciones futuras de pizzlies" u osos polares pueden cambiar de color.

Dato curioso

Durante los años de 1970, algunos osos polares tenidos en cautiverio se volvieron verdes durante los meses del verano. Su pelaje se convirtió en huésped para las algas, las cuales tomaron residencia dentro de los ejes de los pelos huecos del oso. Las algas llegaron de las fosas o estanques de sus jaulas. Los osos polares en el zoológico de Higashiyama y Jardines Botánicos se volvieron verdes debido a las algas en el 2008. Ya que los zoológicos están ubicados mucho más al sur que el Círculo Ártico, el crecimiento de las algas no molesta a los osos polares salvajes.

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