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Partículas más pequeñas que el átomo

Escrito por doug bennett | Traducido por paula santa cruz
Partículas más pequeñas que el átomo

El Gran Colisionador Hadron (LHC, según sus siglas en inglés) ) operado por la Organización Europea de Investigación Nuclear (CERN) está ayudando a los científicos a estudiar las partículas subatómicas.

Johannes Simon/Getty Images News/Getty Images

Los átomos representa las piezas más pequeñas de la materia con propiedades constantes, y son denominados como la unidad básica de la materia. Sin embargo, los científicos han descubierto que los átomos no son las partículas más pequeñas de la naturaleza. A pesar de su diminuto tamaño, existen varias partículas más pequeñas que ellos, conocidas como partículas subatómicas. En la actualidad, son estas partículas las que construyen nuestro mundo, como los protones, los neutrones, los electrones y los quarks, o lo destruyen, como en el caso de las partículas alfa y beta.

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Protones

El protón fue descubierto por Earnest Rutheford en 1919. Esta partícula subatómica está ubicada en el núcleo del átomo. La masa de la partícula equivale aproximadamente a una masa atómica y, junto con la masa de los neutrones, constituyen la mayoría de la masa general de un átomo. Los protones tienen carga positiva. Los átomos de cada elemento tienen un número de protones, que representan su número atómico.

Netrones

El neutrón fue descubierto por James Chadwick en 1932. Esta partícula subatómica se localiza en el núcleo del átomo. La masa de la partícula es equivalente a aproximadamente una masa atómica y, junto con los protones, constituyen la mayoría de la masa global del átomo. No tienen carga eléctrica. El número de neutrones puede variar para los átomos de un elemento determinado, en cuyo caso cada variante se denomina isótopo.

Electrones

El electrón fue la primera partícula subatómica que se identificó. Fue descubierta por Sir Joseph Thomson en 1897. Los electrones orbitan alrededor del núcleo del átomo en los que se denomina nube de electrones. La masa de la partícula es muy pequeña, aproximadamente 1.840 veces más chica que los protones y los neutrones. Estas partículas tienen carga negativa y son los principales responsables de las interacciones químicas. Los electrones de la órbita externa se pierden, se ganan o se comparten con otros átomos, con lo que se formas las uniones químicas.

Partículas alfa

Las partículas alfa representan el núcleo de los átomos de helio, compuesto por dos protones y dos neutrones. Estas partículas subatómicas son producidas por la degradación radiactiva alfa en los átomos grandes e inestables. Estas partículas tienen relativamente poca energía y son incapaces de penetrar muy profundamente en otros materiales. Sin embargo, debido a su tamaño, las partículas alfa pueden ser extremadamente destructivas para las células humanas con las que pueden llegar a entrar en contacto.

Partículas beta

Las partículas beta representan electrones libres o positrones. Los positrones tienen la misma masa que los electrones, pero poseen carga positiva. Las partículas beta son producidas por la desintegración radiactiva beta. Tienen energía relativamente alta y se mueven a gran velocidad. Debido a estas propiedades, las partículas beta son capaces de penetrar los materiales aproximadamente 100 veces más profundamente que las partículas alfa.

Quarks

Los quarks representan las partículas subatómicas más pequeñas que se conocen. Estas unidades de construcción son consideradas las nuevas partículas elementales, reemplazando a los protones, neutrones y electrones como las partículas fundamentales del universo. Existen seis tipos, llamados sabores de quarks: up (arriba), down (abajo), charm (encantado), strange (extraño), top (cima) y bottom (fondo). Más aún, los quarks vienen en tres colores, que representan su fuerza: rojo, azul y negro. Los quarks up y down son los más comunes y los menos masivos. Los protones están compuestos de un quark down y uno up, mientras que los neutrones están compuestos de un quark down y dos up.

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