Peligros de las plantas de energía nuclear

Escrito por jason chavis | Traducido por juan carlos toro gonzález
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Peligros de las plantas de energía nuclear
(Power plant, cooling towers emitting steam image by JoLin from Fotolia.com)

Existen muchos peligros en el uso de plantas de energía nuclear. El más prominente de estos peligros incluye las fusiones nucleares; sin embargo, pueden surgir otros diversos problemas. Ha habido una serie de situaciones en las que estos peligros se han convertido en verdaderos desastres, dando origen a las agencias de seguridad y de regulación.

Función

Aunque las plantas de energía nuclear ofrecen una importante fuente de energía, existe una amplia variedad de peligros asociados con el uso de esta energía. Estos peligros han creado un temor general en las plantas de energía nuclear de los Estados Unidos y de gran parte del mundo. Estas plantas son peligrosas desde las operaciones mineras iniciales para obtener uranio hasta las etapas finales de eliminación de los subproductos de forma segura. Muchos científicos están tratando de abordar estos peligros; sin embargo, los riesgos siguen siendo frecuentes en la tecnología.

Importancia

El mayor temor sobre las plantas de energía nuclear es que se produzca un grave accidente en el reactor nuclear. Cuando todo el sistema o un componente individual de una planta de energía nuclear provoca que el núcleo del reactor tenga un mal funcionamiento, esto se conoce como una fusión nuclear. Esto ocurre con mayor frecuencia cuando los ensamblajes de combustible nuclear sellados que albergan a los materiales radiactivos comienzan a sobrecalentarse y a derretirse. Si la fusión se vuelve demasiado severa, los elementos radiactivos en el núcleo pueden ser liberados a la atmósfera y a los alrededores del área de la planta de energía. Estos materiales radioactivos son altamente tóxicos para toda la vida orgánica. Debido al diseño geométrico de los núcleos de los reactores, es imposible que se produzca una explosión nuclear; sin embargo, es posible que se produzcan pequeñas explosiones, como la liberación de vapor de agua.

Historia

Desde la creación de la energía nuclear se han producido fusiones o desastres nucleares en distintos niveles. La primera fusión parcial de núcleo conocida se produjo en Ontario, Canadá, en 1952. Se produjeron diversos desastres en los años siguientes, incluyendo la liberación de elementos radiactivos en el aire por lo menos en cuatro ocasiones. Los desastres más significativos tuvieron lugar en Three Mile Island en Pennsylvania en 1979 y Chernobyl en Ucrania en 1986. El accidente de Three Mile Island fue una fusión parcial del núcleo de un reactor de agua presurizada. El resultado fue la liberación de 43.000 curies de criptón y 20 curies de yodo-131 en el medio ambiente. El desastre de Chernobyl alcanzó un nivel 7 (accidente grave), según la INES (International Nuclear Event Scale - Escala Internacional de Sucesos Naturales). A raíz de una explosión de vapor inicial que mató a dos personas, el reactor fue destruido y la lluvia radiactiva se extendió a través de la zona. Fue necesario evacuar a 600.000 personas, y se estima que 4.000 murieron a causa de los cánceres inducidos por la radiación.

Características

El peligro a largo plazo de las plantas de energía nuclear es la eliminación de los productos de desecho. Estos residuos incluyen materiales que fueron utilizados en el proceso de fisión nuclear. Las barras de uranio usadas contienen el más alto nivel de toxinas y de radiación. Tienen que ser almacenadas en instalaciones que proporcionen barreras de seguridad y protección para evitar que sean robadas o expuestas a la tierra o al agua. La mayoría de estas instalaciones se encuentran a gran profundidad. Los países que utilizan la energía nuclear necesitan idear formas para almacenar estos residuos durante miles de años. Los residuos de bajo nivel también preocupan a muchas compañías. La ropa de protección o las herramientas usadas deben almacenarse de forma segura, así como también evitar la contaminación a través de la ingestión o de la inhalación.

Consideraciones

Un grave peligro asociado con las plantas de energía nuclear es la amenaza del terrorismo. Aunque siempre es una amenaza, el nivel de sensibilización por la industria de la energía nuclear y por el gobierno federal se incrementó tras los atentados del 11 de septiembre de 2001. A pesar de que una explosión nuclear a gran escala no es posible, los elementos radiactivos pueden ser dispersados ​​alrededor de la vecindad general con un acto de terror. Si un atentado ocurre dentro de una planta de energía, específicamente en el reactor, la salida radiactiva podría afectar a todo ser viviente en un radio 2 a 8 millas (3.2 a 12.8 kilómetros) incluso con una pequeña explosión. El FBI y el DHS (Department of Homeland Security - Departamento de Seguridad Nacional) han señalado a todas las plantas de energía nuclear como blancos potenciales y colocaron agentes en consecuencia.

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