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Cuál es el período de rotación de Mercurio

Escrito por john lindell | Traducido por cp mérida
Cuál es el período de rotación de Mercurio

Los astrónomos solían pensar que uno de los hemisferios de Mercurio era siempre muy caliente, mientras que el otro era siempre muy frío.

Mercury against Sun image by Dan Collier from Fotolia.com

Mercurio es el planeta más cercano al sol. Es un planeta difícil de observar debido a su proximidad a la estrella y solo se puede ver a simple vista antes del amanecer y justo después de la puesta del sol. Por esta razón, se sabe relativamente poco acerca de Mercurio, a pesar de estar más cerca de la Tierra que otros planetas como Júpiter y Saturno. Durante décadas, se pensaba que el período de rotación de Mercurio era igual al tiempo que tarda recorrer su órbita alrededor del Sol, pero los científicos ahora saben que ese no es el caso.

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Gravitatoriamente anclado

Se asumió una vez que Mercurio estaba anclado gravitatoriamente al Sol y que tardaba el mismo número de días en girar sobre su eje una sola vez que en girar al rededor al Sol, es decir, un período de 88 días terrestres. El anclaje gravitatorio es un término astronómico que describe cómo un cuerpo celeste gira alrededor de otro cuerpo con una cara enfrentando siempre hacia el cuerpo que está orbitando. Por ejemplo, la Luna está anclada gravitatoriamente a la Tierra porque la cantidad de tiempo que se necesita para girar alrededor de la Tierra es la misma cantidad de tiempo que necesita para girar sobre su propio eje. Esto significa que la Luna siempre tendrá el mismo lado frente a la Tierra en su órbita alrededor del planeta. No fue sino hasta 1965 que las observaciones de radar de Mercurio demostraron que no estaba totalmente anclado al Sol.

Resonancia de rotación y órbita de 3:2

En 1965, las observaciones mostraron que Mercurio completa una de sus rotaciones en 58,65 días terrestres. Esta cifra es dos tercios del tiempo que Mercurio tarda en completar una órbita del sol. Los astrónomos utilizan el término "resonancia de rotación y órbita" para describir la relación de una rotación en el eje de un planeta con el tiempo que necesita para completar una órbita alrededor del sol. Por lo tanto, Mercurio tiene una resonancia de rotación y órbita de 3:2. En lo que equivaldría a dos años de Mercurio (un lapso de unos 176 días de la Tierra) el planeta ha completado tres vueltas sobre su eje.

Día solar en Mercurio

Un día solar es la cantidad de tiempo que tarda el Sol para pasar el próximo punto del mediodía en el cielo. Un día solar en el planeta Tierra tarda un poco menos de 24 horas. Sin embargo, un día solar en Mercurio tardaría 175,85 días terrestres. Este período de tiempo representa la cantidad de días terrestres que tarda Mercurio en orbitar Sol dos veces, o dos años mercurianos.

Extraño efecto

Si alguien pudiera observar el Sol desde Mercurio, esa persona vería pasar el sol de este a oeste. Sin embargo, el Sol parecería como si estuviera parando por un momento y entonces se devolvería en dirección opuesta por un instante antes de regresar una vez más en su camino de este a oeste. Esto es debido a que Mercurio no posee una órbita circular, sino un tipo de órbita más elíptica. Cuando Mercurio está más cerca del Sol, el planeta se acelera debido a la atracción gravitacional más fuerte de la estrella. La velocidad de Mercurio alrededor del Sol se vuelve entonces más rápida que la velocidad con la que gira sobre su eje, produciendo este efecto extraño.

La temperatura de Mercurio

Los astrónomos solían pensar que uno de los hemisferios de Mercurio era siempre muy caliente, mientras que el otro era siempre muy frío, ya que creían que sólo una cara siempre estaba frente al sol. Mercurio no tiene atmósfera, de modo que el lado que está frente al Sol en un momento dado es cálido, con temperaturas que pueden alcanzar los 840 grados Fahrenheit (448,88 grados Celsius), mientras que el otro lado del planeta, de espaldas al Sol cae a menos 300 grados Fahrenheit (148,88 grados Celsius). Dado que el planeta tiene el período de rotación de 58,65 días, la superficie de Mercurio está eventualmente expuesta a ambos extremos.

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