Cultura y ciencia

¿Qué es la perlita?

Escrito por michael david velardo | Traducido por florence e. smith
¿Qué es la perlita?

Denominación de perlita.

volcán y nube image by Subemontes from Fotolia.com

La perlita es una sustancia que posee muchos usos, tanto comerciales como industriales. También conocida como vidrio volcánico, la perlita se usa en agricultura, embarcaciones y medicina, entre otros.

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¿Qué es la perlita?

La perlita es una roca volcánica extraída de Estados Unidos, así como también de otros países como China, Grecia e Italia. El vidrio volcánico, o perlita, se forma cuando la lava (la roca fundida) se descarga de un volcán, y se enfría rápidamente. Debido al rápido enfriamiento, el agua queda atrapada dentro de la roca, y la lava se transforma en una estructura vidriosa. Según el Instituto de Información Mineral, a perlita contiene entre 2 y 5% de agua, y es una roca de silicato, lo cual implica que contiene "un alto porcentaje de silicio (Si)" La perlita en estado rudimentario se parece muy poco al producto en expansión una vez procesado.

¿Cómo se extrae y produce la perlita?

Al preparar la perlita para comercializarla, las piedras pasan por un procedimiento para hacerlas utilizables. En California, la Compañía Americana de Perlita situada al este de las Montañas de Sierra Nevada comienza a recolectar perlita mediante la minería a cielo abierto. El material se extrae con un gran equipo de remoción de tierra. Dichas cargas de perlita son arrojadas a una máquina envasadora de alimentación por gravedad que carga la piedra a un triturador. Una vez completado el proceso, pasan por un segundo triturador, y luego se separan en distintos grados según su uso. La forma expandida de perlita proviene de la piedra calentada a una temperatura de 1600 grados. Las piedras clasificadas se alimentan por gravedad a través de un horno alto, donde se tiran hacia la fuente de calor. A la temperatura correcta, estallan como pochoclo y se ponen blancos, expandiendo su tamaño original entre cuatro y veinte veces. Según la Compañía Estadounidense de Perlita, el individuo en control del horno puede ajustar el flujo de aire y la temperatura, que se relaciona a la densidad del producto. La perlita ya expandida es extremadamente liviana y puede absorber tantas veces su peso en agua.

¿Para qué se usa la perlita?

La perlita tiene diversos usos. El Instituto de Información Mineral indica que la perlita en grandes cantidades es utilizada en la industria de la construcción para el aislamiento de techos, ladrillos refractarios, aislamiento de tuberías y el llenado de bloques de mampostería. Este material es un producto ideal para la construcción ya que es incombustible y es un excelente aislante del ambiente y de ruidos. La Compañía Estadounidense de Perlita indica que el producto también tiene su uso en la horticultura y en la industria. La mayoría de la gente que alguna vez utilizó mezclas de tierra abonada está familiarizada con dicho producto. La perlita forma las piedras blancas encontradas en las mezclas de tierra abonada de calidad. En su uso industrial, la perlita sirve en la industria farmacéutica, producción de alimentos y tratamiento de agua como filtro. Además, puede encontrarse en jabones como material abrasivo.

Efectos saludables de la perlita

Según perlite.org, la perlita ha sido utilizada durante más de 50 años, lo cual demuestra que la sustancia no contiene ningún efecto secundario en cuanto a la salud. Diversas investigaciones llevadas a cabo entre 1975 y 1994 han demostrado que la perlita no causa ningún problema respiratorio de importancia en los trabajadores. Sin embargo, tal como indica el Instituto de Perlita, debido a las partículas de tierra que se originan al fabricar la perlita, algunos obreros experimentaron "irritación física, molestias, visión disminuida y un aumento en la posibilidad de accidentes".

La perlita, ¿contiene amianto?

Hay una creciente preocupación por el hecho de que la perlita podría estar contaminada con amianto, haciendo de la perlita un producto peligroso. Según los continuos exámenes llevados a cabo por el Instituto de Perlita, la respuesta es no. No es frecuente encontrar ambas sustancias juntas en una piedra volcánica, como afirma un informe del 2002.

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