¿Por qué las plantas vasculares sin semillas son importantes?

Escrito por jennifer spirko | Traducido por blas isaguirres
¿Por qué las plantas vasculares sin semillas son importantes?

Los helechos cola de caballo son una planta vascular sin semillas.

horsetail image by Maria Brzostowska from Fotolia.com

Las plantas vasculares sin semilla de hoy son descendientes de algunos de los organismos más antiguos del mundo. Esta categoría incluye el tipo más familiar, los verdaderos helechos, así como también esos especímenes hermosos como los helechos de cola de caballo, bata helechos, juncos fregar y club de musgo. Pertenecientes a cuatro categorías (Pterophyta, Psilophyta, Lycophyta y Sphenophyta) estas plantas son importantes debido a su extraña apariencia, así como también por su valor más práctico, científico e incluso culinario.

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Historia y hábitat

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Las primeras plantas vivían en el mar, pero evolucionaron para adaptarse a hábitats terrestres, lo que requería un sistema vascular para el transporte de la humedad de las raíces a través de los tallos y las hojas. Dr. Paul F. Ciesielski, de la Universidad de Florida, explica que las plantas vasculares sin semilla se habían desarrollado hace unos 420 millones de años. Ellas "dominaron el panorama en los siguientes 175 millones de años", de acuerdo con la Forest Preserve District of Cook County, Illinois. Los helechos y sus familiares por lo general viven en climas cálidos y húmedos que imitan el clima prehistórico en el que se desarrollaron.

Importancia ecológica

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Las plantas vasculares sin semilla son importantes para los científicos, quienes las ven como un eslabón importante en el desarrollo evolutivo de la vida en la tierra; son la conexión entre la biodiversidad de nuestro propio mundo y la de las épocas anteriores, cuando se originó la vida en los mares. Mediante el estudio de estos descendientes de las primeras plantas terrestres, los botánicos y los paleontólogos pueden aprender más acerca de cómo los organismos se adaptan al planeta cambiante.

Importancia ecológica

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Las plantas vasculares sin semillas son una parte esencial de sus ecosistemas, proporcionando cobertura y comida para una variedad de organismos, dependiendo del hábitat específico. Junto con los musgos no vasculares, las plantas vasculares prosperan en lugares demasiado húmedos u oscuros para la mayoría de las plantas con flores, como el sotobosque denso. Pueden asumir una importancia ecológica más directa. La American Horticultural Society informa que se cree que una de las especies (helecho eden) elimina el arsénico del suelo.

Importancia en la horticultura

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El uso humano más popular para las plantas vasculares sin semilla es hortícola. Los verdaderos helechos han sido durante mucho tiempo una planta de paisaje favorita, siendo una de las relativamente pocas plantas adaptadas a la jardinería de sombra. Esta tolerancia a la sombra también las hace una planta hogareña ideal. Las colas de caballo, aunque se consideran maleza en algunas partes del país, se venden para el uso en jardines de agua. El follaje vistoso y formas únicas de esta clase de plantas hacen que también sean útiles para arreglos florales, incluso las variedades (como musgos) cuyos nombres pueden ser desconocidos para los consumidores.

Otros usos

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Los pueblos indígenas han utilizado durante mucho tiempo las plantas vasculares sin semilla para herramientas y alimentos. Los primeros norteamericanos, por ejemplo, utilizaban las colas de caballo para la limpieza,debido a la sílice áspera en sus puntas; este uso ha dado lugar a su otro apodo, juncos de limpieza. El uso continuo más común para estas plantas, sin embargo, es como alimento. Aunque relativamente desconocidos en las regiones más secas del país, los bosques del norte y del Atlántico son el hogar de un manjar apreciado por los cocineros y gourmets por igual: los helechos. Los gastrónomos cosechan estos jóvenes brotes de helecho rizado de los bosques de primavera para saltearlos y decaparlos.

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