Problemas ambientales asociados con humedales continentales y costeros

Escrito por scott johnson | Traducido por paula ximena cassiraga
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Problemas ambientales asociados con humedales continentales y costeros
Los tipos de pastizales incluyen pantanos, ciénagas, marismas y pastizales inundados. (Jupiterimages/Brand X Pictures/Getty Images)

Los humedales continentales y costeros suelen ser ecosistemas biológicamente diversos que proporcionan un hábitat crítico para muchas especies de plantas y animales. Los humedales se definen como áreas donde hay agua presente en o cerca la superficie por partes sustanciales del año. La saturación de agua afecta el desarrollo de la tierra y los tipos de animales y plantas que viven en el área. En el mundo, los humedales están amenazados por la contaminación y el desarrollo residencial, industrical y agrícola.

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Amenazas de los humedales

Más de la mitad de los humedales originales en Estados Unidos han sido drenados o destruidos de otra manera, en su mayoría debido a la invasión de la agricultura, la explotación forestal, el desarrollo industrial y la vivienda. Aproximadamente 60.000 acres (24.281,13 hectáreas) siguen destruyéndose anualmente. Incluso donde los humedales están protegidos, suelen estar sujetos a la contaminación industrial y a la escorrentía agrícola. Debido a que tienden a ser ambientes de poco flujo, los contaminantes pueden ser retenidos en los ecosistemas de humedales por períodos extendidos de tiempo. Estos contaminantes envenenan a las especies individuales e interrumpen la reproducción.

Humedales y fauna

De acuerdo con el Servicio de Fauna y Pesca de EE.UU., aproximadamente el 43 por ciento de las especies amenazadas dependen de los humedales para sobrevivir. Debido a que los humedales se encuentran entre los ecosistemas más biológicamente diversos del planeta, su degradación y destrucción puede tener como resultado la pérdida de la biodiversidad. Los pastizales sirven como sitios de parada y anidación para aves migratorias y como sitios de desove para numerosas especies de peces. La destrucción de los humedales puede llevar a la degradación de ecosistemas en las amplias áreas geográficas de sus alrededores, junto con la pérdida del hábitat de numerosas especies de mamíferos, peces, aves y anfibios.

El rol de los humedales en el medio ambiente

Los humedales juegan un importante rol en el medio ambiente más amplio que los rodea. Por lo tanto, los problemas que afectan a los humedales también afectan a un gran rango de ecosistemas. Los humedales actúan como filtros naturales, con plantas y animales procesando agua, extrayendo el exceso de nutrientes y desglosando contaminantes. Manteniendo el agua en su lugar, los humedales también permiten que los acuíferos subterráneos se recarguen, moderando los flujos de los ríos en el proceso y reduciendo las probabilidades de inundación. Cuando se encuentran en los márgenes de grandes cuerpos de agua, los humedales reducen la erosión de la costa. Cuando se drenan, las consecuencias ambientales pueden incluir más contaminación aguas abajo, recursos de agua fresca reducidos, más inundaciones y más erosión.

Humedales y las emisiones de gases del efecto invernadero

Significando su productividad, los humedales pueden sostener entre el 10 y el 20 por ciento del carbono terrestre del mundo. Cuando son destruidos, el carbono que se encuentra en la materia de las plantas se descompone y es liberado al medio ambiente como dióxido de carbono. Pero cuando son saludables, los humedales actúan como una pileta de carbono, absorbiendo el carbono atmosférico y reduciendo el efecto invernadero. Mantener humedales viables es una clave hacia la reducción de los efectos del calentamiento global.

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